公亮、虎女不料来势这等神速,纵得又高又远,落地无声,几乎被它吓了一跳。同时看出那黑影双目金光四射,飞将起来宛如流星过渡,认出那是异兽红-,好生惊奇。
公亮知道红-既然去而复转,去路又在村后险僻之处,分明敌人业已大举来犯,奉命来此相助。有此猛恶无比的异兽,比添十个能手还要得用,单那神力便非人所能敌,心方一宽。虎女忙说:“红-打手势,要我们朝野儿来路驰回,也许有事发生。野儿业已遇敌,因其贪功好胜,未发信号。此人生具异禀,力大身轻,人也极好,只是性暴心直。
老贼婆萧五姑恨毒我们,恩师所赐皮衣本为对付她的毒药暗器,今夜忽命红-送来,必是女贼婆领头来犯,想要行刺。大哥也得了信,知道女贼徒党众多,本领又高,恐其漏网,想先下手除去,故意放她进来,等其会合,方始下手,一网打尽。表面令我夫妻搜敌,实则故意支开,事前也不明言,以防女贼机警,我们先有成见,被其看破。依我猜想,贼党还是前面来的居多,也许分成前后两路。村后这面虽有贼来,决不会多,非但二虎奉命防守,等敌人刚一过崖,便即暴起扑杀,不令逃走,连红-也是为此而来。他们多半埋伏在缺口边界危崖之下,所以看他不见。野儿天真义气,看他心意虽觉上了女贼婆的当,仍以为受过她师徒的恩惠,不愿与之为敌,听说用诡计收他为徒的狗男女尚还未死,莫要孤身走来,狭路相逢,想起前情,不好意思出手,反为所制,我们快些走吧。”
二人一路飞驰,借着沿途山石林木掩蔽,一路查看过去,晃眼走出多半,相隔平台只有小半路程,方觉无什动静,野儿偏是不见。又疑他和伊萌交厚,恐其独留遇贼,寡不敌众,中途折回,前往相助。刚由树林绕出,想顺湖边一列山石往前驰去,忽然瞥见平台上面的风雨灯突然点起十来盏。那灯均是娄氏弟兄巧思特制,非但灯光明亮,不畏风雨,灯杆也是钢铁制成,十分坚固,高的好几丈,最低的也有一丈多高,垂向四外,灯光的高低大小和光色均可随意变换,本是平日全村人众夜间操演作为号灯之用。自和西山成仇对敌,极少点用。偶然夜宴,至多点上两三盏,并将灯光放低,不让外人看出,另用竹吹铜笛和另一种随身灯筒,旗花响箭,传达信号。这时忽然点起甚多,并将当中吊杆上的三盏主灯一同高吊起好几丈,四外还有好些矮灯,照得平台顶上一片光亮,空中云连雾均被映成了红色。风势早止,天空中已有雨点下落。二人心想,此是何人所为、伊萌虽是胆大淘气,但极机警细心,决不会做出这样事来。心方惊疑,忽听前侧面有人喝骂之声,野儿也在其内,似和对方争论,料知方才所说业已应验。又听出对方口风凶恶,野儿似已为人所制,心中一动,忙即悄悄赶去。到后一看,野儿上身所着羽衣业已被人脱去,不知用什方法将其绑在树上,正在鞭打。野儿并不害怕,也未反抗,在对方灯筒光中急口喝骂,并还劝说,要来人急速逃走,否则休想活命,语声却低。对方两男一女,一个手指野儿,咬牙切齿,恶狠狠低声咒骂,一个手持铁鞭朝野儿威吓,拷问虚实,到时刚刚打下,业已挨了一鞭。第二鞭刚刚举起,那贼正怒喝:“忘恩负义的畜生,快说实话,否则休想活命!”野儿挨了一鞭,好似激怒,转口怒喝:“狗贼休要不知好歹,当我真个怕你,不能反抗么?”当地偏在崖后树林之中,地最偏僻,轻易无人走过,虎女最爱惜这两小弟兄,见野儿一件最珍爱的羽衣被三贼剥去,二男贼一个正朝平台那面张望,一个毒打野儿,拷问口供,所用兵器也被那贼抢去插向地上,并把铁流星夺在手里,看意思野儿再不答应,便用铁锤下那毒手。第二鞭也抡将起来。不禁怒火上撞,冷不防扬手就是好几枝连珠飞针,照准男女三贼打去。
持鞭那贼正是野儿受愚拜师的男贼徒冉恭,方才如和伊萌同路,并不至于遇险,也是所穿羽衣在暗中发光惹出来的祸事。这男女三贼徒受一贼党指教,老早便由西山绕走百余里,由东山出口那面偷愉入山,径由村后缺口偷偷掩进。这时二虎业已赶到,因有九个贼党当先在前,分路掩来,恰巧到在三贼前面。刚刚攀援下崖,便被二虎分头截住,当时扑死了五个。下余四贼本领颇高,虎正在拼斗,三贼恰巧赶来。为了贼师萧五姑年纪越老,性更刚愎好胜,连遭失利,心中痛恨,口气还是那么骄狂任性。这伙贼党见她倚老卖老,俱都不服,当夜便因双方互相讽刺,全被激怒,约好分头行事,以暗杀为首敌人打赌。表面同仇敌忾,实则互相嫉视,都恨不得对方丢人现世,身败名裂,自己成功得胜,扬眉吐气。男女三贼徒本领既高,人更刁狡,奉了女贼婆之命两路夹击,乱杀一阵,去分仇敌心神。女贼婆本人自恃名头高大,同党又多,还要装腔作态,登门讨战,表示她的身份,不做偷愉摸摸举动,暗中却把徒党分成几路,用的全是诡计,这男女三贼便是其中之一,刚一上崖,便听喊杀惨嗥与虎吼之声,朝下一看,四人两虎正在相持,记恨前怨,非但没有出力相助,反而想下诡计,说上一套便宜话,假说此是神虎,十分厉害,非人力所敌,不乘此时逃走必为所杀。你们都有本领,我们甘拜下风,无法相助等话。一面看好下面形势,仗着一身轻功,二虎又被下面四贼绊住,用飞抓套索轻悄悄绕着崖顶,寻到下降之处,乘机越过。说也真巧,当地虽是一条急流汹涌的深沟,两面危崖相隔却只三丈,又是一高一低,上面草木繁茂,荆棘丛生,不是秋深木落,连个插足之处都没有。对面危崖又极陡峭,三面森林包围,春夏间毒蛇最多,并有大片污泥,连在当地久居的村人都无一人去过。三贼原是贪功心盛,无意之中遇到巧事,崖壑又极曲折,连那么灵警的两只大虎均被瞒过。早就听说神虎奇迹,知道人虽越过,前途吉凶难定。又见全村黑沉沉,静悄悄,通不见一个人影,静得怕人,越料不是寻常。想起以前几次来人失踪之事,落地之后反倒有些胆怯。后来商量了一阵,决计觅地隐伏,先不发难,等到乃师和同党相继赶到,发出信号,再行下手。正顺湖边树林朝平台侧面掩将过去,天气阴黑,也看不出人家房舍是在何处。行至中途,方始看出人家多在东岸。西岸一带肢陀起伏,不是山石林木便是田亩菜畦。正在加急前进,猛瞥见对面飞来一蓬白影,在暗影中发光。野儿这件羽衣男女三贼见过多次,已有一点疑心;后又看出身材高矮相仿,已快由侧面走过,女贼越看越像,随口噫了一声。
野儿始终不信仇敌会由村后掩进,只因平日公亮,虎女对他关切,心中感激,反正无事,不愿违背,便跟了来。来就觉着侧面林中有极轻微的响动,心已生疑,未容停步,又听声息,当时警觉,自恃胆勇,一紧手中尖刀棍,便纵将进去。三贼自然一见就认识他,知已降敌,先恐倒戈为敌,还不敢冒失动手,特意引往隐僻之处,见他不曾出声呼敌,喊人来攻,心方稍定,转身笑问:“野儿,你怎没有良心投降敌人?”野儿到底人太忠厚,虽经师长同门解说,明白善恶邪正之分,终觉以前受过贼徒冉恭、仇香云夫妇的师恩,当初如非这两人早已葬身冰雪之中,就是受愚拜师,也曾有言在先,说自己已有师长,受恩深重,此时虽寻不到,将来相遇仍必重返师门,不能怪他没有信义,对方也都答应。女贼婆师徒人虽淫凶万恶,对于自己总有好处,不应倒戈相向,与之对敌。
见人之后,越发触动旧情。上来心乱如麻,既觉邪正不能并立,三贼此举关系全村安危,如被得胜,东西两山土人从此堕入地狱,不得超生;但要自己下手杀他,心又难安。正打不起主意,好生为难。闻言脸更发热,心里乱跳,暗忖:对方虽是恶人,我也不应恩将仇报。恩师之命又不敢违背,帮助他的仇敌,祸害两山土人,更是极大罪恶。忙中无计,以为一个人必能明白利害,妄想两全,苦口劝告令其逃走,兔被各位英侠发现,送了性命,总算报了师恩,也不至于危害村人。这两人如能够改邪归正,以后见面仍当师长看待,照样恭敬。否则心已尽到,恶人终有恶报,我不与之为敌,别人杀他也不相干。
念头一转,还当主意想得高明,便喊:“师父,此事不能怪我。我早和你们约好,如遇昔年救我的恩师,不论何时何地,我必随之而去,决无反顾。那日随同诸位师叔来香粟村窥探行刺,不料敌人厉害,全数杀光,只我一人与敌拼斗,彼时怒火攻心,丝毫不曾惜命贪生,正想杀一个够本,杀两个是利钱,把命拼掉都可,决不丢人。忽有两人先后凌空飞落,内中一个姓尹名公超,正是我昔年救命恩人,曾允收我为徒弟的恩师,我日夜时刻都在想他,不是一年。休说他知我受人愚弄,拜人为师不是本心,仍允收我为徒,便是因我助纣为虐,杀死除害,我也心甘情愿,决无话说。因此来的人只我一个保得活命。就这样,我还向恩师明言受过你师徒好处,二位师父又有救命之恩,休说师祖和你俩夫妇,便是你们手下徒党,我如相遇,也决不愿与之为敌,恩师和各位师长全都答应,事情真假早晚自会知道。当初曾经约定,不能说我忘恩负义,我如没有良心,休看你二位是我师父,真要动手,并不在我心上。何况这半个月来,连经恩师和各位师长指教,已与以前不同,今夜又是奉命搜敌,便我不好意思动手,只消发出警号,埋伏立时发动,怎会到此隐僻之处,连句大声的话都没有说呢?依我相劝,这里异人甚多,还有好几位前辈剑侠在内,巴家庄虚实全都知道。你们未来以前今夜已早得信,有了准备,不是有心诱敌,休说你们这点人,便是桐柏山五恶全家和那几个著名的凶僧。恶道全数发动,也休想走进一步。以前来的几次贼党哪一个不是好手,算计人数,未了可有一人生还,你们想也知道厉害。本来我就不便为敌,也应报警,由他们埋伏的人合围擒敌。只为想起以前救命之恩,只要你们能够听我良言,不在这里生事,我便拼受师长责罚,设法引路,送你三人逃回,免得同归于尽。以后如能改邪归正,我一样当你师父看待,否则我也不与你们为敌,自有别人为众除害,与我无于。话已说完,心也尽到,听不听由你,但要在此闹鬼,我却要发动信号去喊人来了。”
冉贼夫妇已极凶恶,同来那贼名叫张金郎,外号黑心无常小刀鬼,本领虽然较差,人却阴险狡诈,也最得宠,诡计多端,无恶不作,自见野儿早就想好毒计,看出冉恭闻言大怒,气得声音都抖,恐其把话说错。因野儿以前最得女贼婆的宠爱,性又疾恶,看不起这班男女淫贼,对冉贼夫妇还能恭顺,余贼全不放在眼里,也不受女同门勾引。稍摆师长架子,立时发怒,辞色极为难堪,老贼婆偏又宠爱,一句坏话也说不进,心中恨毒。明知处境危险,仍想公报私仇,知道野儿天性忠厚,不忘前恩,正好暗算,一半出气,一半拷问真情,还除去一个强敌。忙凑近前去,暗朝冉贼夫妇拉了一把,抢先问道:
“这都不去说他,你师父当初救你性命,为你费过多少心血?姓尹的是否你以前所说那人也不知道,听你所说好像还有天良,就算怕死降敌,借着以前几句谈话推托,谁不惜命,也难怪你。但有一件,当你上次失踪不回,曾有多人说你身轻力大,机警异常,就是敌人势盛,也应逃回,决不至于送命,多半怕死投降敌人,你师父、师娘极口说你忠心义气,断无此事,并还与人打赌,不料果然降敌,大出意外。因你是个怕死贪生,忘恩负义的小人,自然伤心痛恨,你看他夫妻气成什么样子。我们也早看出敌人戒备严密,不用你劝,早就打算溜走,此来本是窥探虚实,共只三人也做不出什么事,只是恶气难消。想你当初,不遇他夫妇早已冻死冰雪之中。你如天良不曾丧尽,容你师父师娘稍微出气,哪怕此后双方成为路人,见面不睬,也不相干,你看如何?”
野儿不知三贼拿准他不会反抗,故意借话激将,想下毒手,虽也料定张贼不怀好意,暗忖:此事左右两难,对方真要打我一顿便算完事,从此各不相干,脱去师徒关系,免得种种为难也是好事。一面又大自恃,以为一身铜筋铁骨,恩师所传内功暗中苦练多年不曾间断,近日连受高明指点,仗着以前根基太好。一点就透,功力越发大进,本来不易受伤;今夜又穿上这身皮衣,方才背人曾用刀斫试过两次,连印子都没有。最奇是两眼冒起两个小泡,好似蒙上一层透明的软镜子,刀剑竟刺不透。反正对头无可加害,胆又大了许多,便怒答道:“你这好恶小人,前在太行山几次害我,我都知道。方才你拉师父的手想要闹鬼,我也看见。你这样无耻狗贼,我不与你多说,只他夫妇愿意怎么都行,这气如何出法,还要我的命不要,却要明言在先。如想阴谋暗算,假话骗人,却莫怪我反抗。”冉恭得到张贼暗示,顿起杀机,冷笑说道:“你这小狗忘恩背叛,本应杀死才消心头之恨,一则当初命是我救你,好歹师徒一场,如其所说是真,重投前师也难怪你。但我夫妻教养你多年,这等结果实是恶气难消,我也不要你帮助,此后更不认你是我徒弟,气却非出不可。因我夫妻以前对你宠爱太甚,从未打骂过一次,转眼便成仇敌路人,实在想不过味,本想打你一顿从此各不相涉,便当我是敌人也无话说。但你天性凶野,我们又在虎穴之中,休说反抗,稍一出声也受其害。你如稍有天良,便容我们将你绑起,放下兵器,打你十鞭,决不伤你性命就是。”
野儿脸嫩心直,旧恩难忘,心想这条命本是拣来,至多被他们毒打一顿,吃点苦头,凭自己的功力必能禁受,就被绑紧,稍微用力,一挣便断。对方如下毒手,再行脱绑而起也来得及。立时改容答道:“二位师父如能听我良言,休说打我一顿,便叫我死也无话说,只不许别人欺我,由你处置便了。”说罢,自将尖刀棍、铁流星放向地上,双手一背,因不许别人动手,张贼先没过去,只发了一个暗号。野儿深知张贼诡计挑拨,想要害他,暗骂:“狗贼,等我挨完了打再和你算账。他二人我虽不会为敌,你却休想逃得活命!”心中寻思,刚把手往后一背,隐闻张贼低声说了一句黑话,以前不曾留意,虽不知说些什么,料其暗中加毒,必有阴谋,还在低喝:“张金郎狗贼,二位师父本无打我之意,你偏要他们做尽做绝,却不想你们此时落在敌人天罗地网之中,转眼就要遭报,还敢诡计害人,你决伤我不了。”话未说完,猛觉手上一紧,暗中用力一挣,勒得甚紧,这才想起贼党所用套索看去又细又长,能够发出五丈以外去套敌人人马,寻常刀斧均难斩断,厉害已极。心虽一动,但因前在山中背人试过,曾经挣断一次,只是费力勒得生疼。暗忖:冉氏夫妇是用套索的好手,铁流星手法便他所教,尤其善于绑人,又快又狠,所挽套结巧妙非常,朝人身上一抖一绕,当时全身勒紧,休想转动分毫,开头颇松,绑紧之后外人却难解开,他用手法一抽一抖,当时自会松落。以前还曾学过,他那手法始终不曾学会。明知脱绑困难,心仍不以为意,一看所绑的树是根半抱粗的杉木,正在估计少时如何挣脱,猛瞥见女贼仇香云已将铁流星拿起,觉出不妙,只喝:“你们说了不算,却莫怪我反抗。”声才出口,张金郎已将腰间链子鞭解下,抢前说道:“你放心,说好用鞭打你,决无二样。”野儿又喝:“我不许你动手!”冉恭接口低喝:
“我被你气得手都无力,请他代打,反正十鞭,有什相干?”野儿心中恨毒,暗中还用师传内家真气准备挨这十鞭,打完立时暴起,将张贼撕裂两片,以消恶气,冷笑答道:
“师父,你明有生路不走,偏听狗贼谗言,少时逃走不脱反害自己,这是何苦!”
张贼不等话完,便喊:“大师兄,你去观风,我来代你拷问,这厮虽极可恶,总算言而有信,决不至于无耻喊叫,我也只打十鞭为止。他不知这副套索的厉害,也许还在做梦,想等打完和我寻仇呢。冉大嫂,你将灯筒取出,我还有事呢。”说罢,借着女贼灯光刚将上身那件羽衣解下,野儿本是双手被绑,从腰到脚缠了好几圈,一头吊向树干之上,脚跟虽然踏地,上半身却并不在树上,也未连肩绑紧。这等绑法最是阴毒,看似全身不曾离地,手也没有向上吊起,挨打之时却是随同敌人鞭棍左右乱晃,增加许多痛楚,并还不易使力。野儿自不知道,见张贼来解羽衣,井还笑说:“无知小狗,放大方些,我是怕将你心爱的外皮打坏,先解下来,打完仍是你的,我决不要。”话未说完,忽然看出野儿周身火也似红。方才双方相对,已觉对方神情有异,因在黑暗之中,又恐被人看出,只将灯筒稍微一照。野儿上有羽衣,下有兽皮围腰,行前又因伊萌说戴上帽套,从头到脚鲜红如血,又是那么光溜溜的,除却眼睛上面鼓起两个小包,口鼻两耳露出一点气孔而外,通体油光滑亮,像个赤身裸体的怪物。就围上兽皮,上面光头也不好看,匆促之间寻不到红布,便将白布扯了一条扎在头上。三贼黑地里匆匆相遇,自未理会,及用灯筒邻近一照,又将毛衣脱去,不禁大为惊奇。女贼首先喝问:“你怎变成和鬼一样,周身通红,连衣服都不穿?”野儿头有布巾未脱,知道这件皮衣穿在身上,周身紧贴,与肉相连,宛如天然生就,对头尚未看出,心中好笑,方想明言,张贼也在一旁喝问:“是否姓尹的老狗用药变了你的形貌想要闹鬼,快说实话,免得找死,还说我们言而无信。”野儿闻言大怒,低喝:“狗贼,要打快些,你早该遭恶报,莫要耽延时候,等我师叔寻来,累他两人一起遭殃。”一面又向女贼连声劝告,令其速逃。张贼本想拷问了虚实再下毒手,一见不理,扬手就是一铁鞭。野儿挨了一下虽觉厉害,一则还在恃强,二则答应在先,不能不算。正在暗运真气,看准来势,将这十鞭打完再行报仇,一面用足全力想将绑绳挣断、准备相机应付。仇敌单用鞭打,便由他打去;如有别的恶念,立时反击。振了两振,没有挣断,心方有点发急,第二鞭又快打下。张贼正在耀武扬威,和冉贼夫妇低声咒骂,准备先将野儿左臂打断,看准左肘关节猛力打下。
公亮、虎女忽同赶到,看出野儿心粗胆大,被人诡计愚弄,还不肯喊,都是急怒交加。虎女出手更快,这一串连珠飞针打得又急又准。林中黑暗,女贼手又拿着灯筒,虎女由侧面暗中走来,正与张贼相对,灯光照处看得逼真。男女三贼却没想到树石后来了强敌,相隔又只丈许远近,便是知道也难闪躲。张贼恰在喝骂,口正张开,头一针先由口中打进,穿喉而过,右手也中了一针,如何禁受得住?一声急叫,当时丢鞭倒地。冉恭闻声惊觉,握刀回顾,瞥见张贼和贼妻一个倒地,一个也负了伤,急呼风紧,往旁纵开。同时又有三两寒星一闪,骤出不意,惊慌忙乱中忙用手中刀招架,往旁闪避,一针被刀打落地上,一针擦耳而过,将耳轮刺破半边,觉着敌人暗器又劲又急。刚负痛纵起,猛瞥见一条白影带着一道寒光和一股急风迎面扑来,暗中看出是个女子。女贼灯筒已落,还未看清面目,正在心慌胆寒,打算虚挡一刀,稍微招架,往外逃窜。说时迟,那时快,这男女三贼都有一身极好轻功,本领颇高,冉贼更是女贼婆大弟子,虽因多年荒淫,体质亏损,真力不济,没有另外四个男女贼徒厉害,究非庸手,尤其久经大敌,甚是机警,公亮、虎女要想杀这三贼,如在平时并非容易,只为三贼一来便看出敌人暗中有了戒备,形势不妙。初见野儿时冉贼夫妇本心只想对方没有敌意便是好事,再能勾动旧情,探出一点虚实更妙。深知野儿不是易与,只有戒心,并无伤人之念,正在假装气愤,想要乘机探询。被张贼一蛊惑,又看出野儿天性忠厚,不会倒戈相向,虽然勾动杀机,身在虎穴,到底有些胆怯情虚,无奈敌人虚实一点不知,意欲拷间出了真情再作打算,便由张贼下手。正提着心朝外张望,没料到强敌会由后侧面悄没声掩来,扬手就是一串飞针。
张贼首先倒地,贼妻仇香云也连中了两针,右肩骨已被打碎,伤势最重,奇痛彻骨,纵往一旁,冉贼惊慌忙乱中只顾闪避,哪知前面敌人的剑还未及招架,猛又觉着身后飕的一声急风,暗道不好,想往侧面纵逃,已是无及。敌人来势神速,哧嚓一声,后背心已被敌人宝剑透胸而过,一声惨号过处,虎女一双长剑也同时斫到,瞥见公亮赶来夹攻,刺中贼的后心,敌人右膀也被自己连刀斩落,知无生理,忙即返身改朝那女贼追去。耳听身后叭咻两响,贼尸已倒,回顾公亮就势一脚,将贼尸踹翻地上,朝野儿赶去,忙即低喝:“今夜来贼恐不止此,平台上灯光奇怪。我已听出上面有人动手,为何未见信号?
我们暂时不要出声,以免打草惊蛇,生擒女贼拷问要紧。”
说时,女贼业往斜刺里逃去。虎女看出敌人不知地理,前面乃是一条死路,便将脚步放慢,虚张声势,专一留意侧面,防她遇阻改道逃走,想等公亮放了野儿,三面全围,以便生擒,免被情急自杀。忙中回顾,公亮已将野儿放下,轻悄悄掩往前面,野儿也拿了兵器随后赶来,料定女贼无法逃走,刚刚掩将过去,一面取出灯筒朝那尽头峭壁凹中一照,女贼业已被人点倒,料是自己人所为。照此机密,必有成算,否则事前不会连个信号都没有。因那女贼还能开口,虎女正在喝问:“来贼多少?”野儿也由后赶到,见女贼人已不能走动,灯筒照处,肩上鲜血淋漓,神情惨厉,一双凶睛饱含痛泪,苦痛已极,想起昔年雪中相救之情,心中一软,便朝公亮求说:“饶她一命。”公亮还未及答,女贼已先哭喊道:“我身受重伤,肩骨被暗器打碎,痛得攻心,本已难于活命。方才逃到这里,忽由黑暗中闪出一人,来势绝快,一下便点中我的重穴,便是解开,真气已破,至多还有十来天活命了。我已明白过来,恶人终无好下场,何况我丈夫、同党均已惨死,今夜虽有不少人来,看你们的防御这样周密,料也凶多吉少。我并不想求生,只是此时伤痛难忍,受不了这活罪。我虽不好,方才不该听信同党之言想要害你,到底师徒一场,请你念在昔年情义,反正我又逃走不脱,代求他们将穴道解开,囚禁起来,给我一点伤药,容我住上些日,好好死去,保一全尸,再将我备棺埋葬,不要抛尸露骨,我就感激不尽了。”
虎女人本服软,又见野儿天性纯厚,方才敌人还在行凶,对他咒骂毒打,要他性命,转眼之间反客为主,刚刚死里逃生,见女贼向他哭求,非但不记前仇,不等话完,便望着自己和公亮,大有求情之意,神情甚是惶急。拿灯一照,皮套里面业已兜满泪水,女贼说得也颇可怜,越发心动。方要开口,野儿看出公亮面有怒容,恐其不肯,已先跪了下去。虎女因事在紧急,平台上面还有敌人动手,不知胜负,急于问完赶去,一摸身边兜囊中常备伤药还有不少,随手取出,不等开口求说,忙喊:“野儿快起,此时无暇多谈,伤药拿去,当时可以止血定痛,但是解她不得。问她共来多人?有何诡计阴谋?快说实话,我们还有事呢!”公亮看出女贼伤重狼狈,所点又是重穴,知其无力逃走,照眼前形势,虽有自己人在暗中主持,到底是谁,和敌人来意,贼党多少还不知道,事起仓猝,好些可虑,急于探询明了虚实,好往平台对敌,忙喝:“女贼快说实话!”又告野儿,少时将她送往左近崖洞之内藏起,暂保一命,事完再行发落。女贼平日虽极凶恶,到此地步也成了斗败公鸡,垂头丧气,心胆皆寒,一任敌人喝骂,丝毫不敢倔强,连声应诺,只求暂时饶她一命,免去伤痛,有问必答,什么机密都尽情吐露,说将出来。公亮人本机智,问得简单扼要。野儿刚把伤药代女贼上好,话也问完。三人一听贼党果分两起来犯,并还各分三路进攻,用心甚是狠毒,不禁大惊。
原来桐柏山五恶约来一人名叫孔炎,恰与秦氏兄弟之父有交,曾在香粟村住过半年多。事隔二三十年,休说娄氏弟兄未来,连秦正也刚出世。因秦父喜武好友,偶往山外路遇,谈得投机,先叙口盟,拜了兄弟,后来山中相访,友情颇深。本来宾主相得,准备久居下去,只为孔炎天性好色,住了不到半年,便与主人堂妹勾引成好,有了身孕,自觉不好意思;又知秦家财多,于是卷了大批金银细软留书逃走,从此便未上门,彼时孔贼年纪甚轻,最喜打猎,东山地理极熟,好几条险僻之径连主人平日都难走到的山路都还记得。他和桐柏山五恶中的三眼神魔朱锦是两郎舅,乃姊便是朱锦之妻,恰巧秦妹前年死去,便告奋勇赶来。群贼只知几个强仇大敌所居东山香粟村的道路,先还不知虎女所居之处和敌人强弱虚实,也是事情凑巧,孔贼奉命先来送信。人本好狡,未入山前途遇一人,乃是一个常往山内收买药材的客商,因惧怕西山恶霸凶威,东山路远,不曾去过,胆大贪利,知道山中产有珍药,以前只是常时偷偷入山,去向土人收买。后和铁汉相识,照例每去都是先寻铁汉商计,已有一年未来。早就听说虎女许多奇迹,并不知道新近双方发生争斗之事。一个人翻山过岭,冒了危险赶到两山交界一看,铁汉不在,西山那面的土人差不多都走光,剩下一些妇孺老弱。天已昏黑,没有住处,好容易寻到一个相识人家,想要投宿,那家只剩一个老妇和两男女幼童,先不肯留,后经苦求方始答应。
那人见当地一个年轻男子都没有,生了疑心,正想明日试着寻找铁汉,收买药材,不料两山交界有人防守,发现有一生人翻山而来,便命二人往探,内中一人恰是铁汉,知其住在人家,处境危险,万一恶奴走来看破,连主带客均无幸免,忙将他引往东山境内藏起。双方交往数年,本来情厚,铁汉人又口直心快,知道那人也最痛恨巴贼和那手下恶奴,以前曾与相遇,不是逃走得快,过了境边,恶奴守着主人之命没有追赶,几乎被他掳去。就这样还丢了一个衣包,好些珍药,因此恨之入骨,提起必要咒骂。这时,轮值防守边界的正是秦氏弟兄和十多个勇士,为了夜深,每人分了一些酒肉,刚吃了半个醉,双方越谈越投机。那人最喜追根问底,铁汉口没遮拦,又认为是大快人心之事,东山诸侠不知他与外人相识,偏又忘了招呼,便全说了出来,只未提到双方不久恶斗一节。那人一听这等厉害,东山路远,险阻难行,铁汉不令前往;西山境内遇见恶奴,不死也脱层皮。看神气珍药已无从收买,自家采掘到处都是危机,山中猛兽甚多,孤身一人也不济事,天还未亮,便由铁汉指引护送,冒了奇险攀援上下,另外觅路翻山逃走。
回到龙尾坝常住之处,想起此来白受辛苦危险,毫无所得,满肚皮的气愤无从发泄,想在当地养息一日,起身回去。次日早起,觉着偷鸡不着蚀把米,以后恐还没有指望,一时心烦,叫了两杯早酒,天已中午,勾动昨夜怒火,正在咒骂,打算吃完起身。恰巧孔贼和一同党走过,听人指名咒骂巴贼,心中一动,也装酒客坐在旁边,代会酒账,借话套拢,推说也是药客,以前吃过巴贼的亏,已有数年未来,竟将铁汉对那人所说的话全数探询了去。
五恶等贼党到齐之后,连商计了好几天,本来定在重阳过后发难。这日因老贼婆倚老卖老,和那几个著名的前辈凶人分庭抗礼不算,对于五十以下的贼党,不问对方什么来历,均以老前辈自居。除向五恶和有限几个会剑术的凶僧恶道还肯尽情拉拢而外,余贼均不放在眼里,辞色甚是骄狂,群贼俱都有气,当面不说,背后对那几个男女徒党互相讥刺,嫌怨日深。这时女贼门下徒子徒孙先后伤亡了十多个,连后面赶来的还有十一人。不怪乃师骄狂大甚,激动公愤,反觉贼党势利,欺人大甚。先还不敢向师明告,隐在心里,内一女贼徒当日早上听群贼背后议论,说她师徒淫贼无耻,说她所练毒药飞针如何厉害,为报前仇,卧薪尝胆已有多年,此来非手刃仇敌不可,话说得比谁都大,一直都在损兵折将,连尸首都未寻回一个。如今打算勾结桐柏山五恶,借别人的威风壮自己的胆气,已是丢人。实则心胆心寒,上来装病,如今自说人已复原,还是守在这里空吹大气,打算因人成事,挽回昔年虚名,真不要脸等语。贼徒熟透桃花丑无双孙三妹人最淫贱刁狡,骂人的又是日前勾引不成,反被对方嘲笑的两个少年贼党,触动旧恨,越发怒极。有心入内质问,又恐对方说话刻薄,揭发日前丑态,当众丢人,心中恨毒,仗着女贼婆宠爱,前往哭诉。女贼婆萧五姑因手下徒党都是相随多年的能手,相继伤亡,死了多半,并且来时那大声威,主人当她祖宗一样,何等尊敬,偏不争气,无缘无故忽在到前片时之内病倒,虽疑有人暗算,当时粗心,又未发现形迹,吃了哑巴亏,还不能说。每一想起,便自急怒交加,心生内愧,恨不能当时赶往东山寻仇拼命,无奈仇敌厉害,先去的人不论本领强弱,人数多少,一入东山境内休想生还。形势这样厉害诡异,如何造次?只得强忍怒火,准备探明虚实再行下手。心中有病,惟恐贼党看轻,表面装点架子,心实情虚。闻言当时羞惭成怒,正打算当众发落一顿,就势带了门人与敌拼命。
还未开口,恰有一老贼与五恶说起,今日人全到齐,对头久无动静,好在敌人虚实业已知道几分,地理走法也经商定,索性命人挑战,约期一斗。免得愉偷摸摸,胜败都不光明,伤了人还要被人耻笑。原是无心之谈,老贼婆却认了真,当时吵将起来,双方几乎翻脸。后由主人和为首诸贼勉强劝住,重又商计。
老贼婆越想越气,便说:“你们只管订约,我师徒不怕敌人耻笑,定要偷摸到底,不将仇敌人头愉回我不是人!”双方越说越僵,最后打赌,改作双管齐下。欺对方人少地广力量分散,由老贼婆师徒和平日交厚的十多个老贼,共是三十余人,照孔贼所说途向三路人村,出其不意,能当时杀敌报仇自然是好,否则敌人也被绊住,决想不到后面还有大队人马,五恶等许多能手均在其内。这样里应外合,必能一举成功。女贼婆因五恶两不偏袒,口气公平,业已答应,只在走时说了几句气话,致将方才和她斗口的一伙刚成名不久的贼党激怒,还得罪了两个异派中人,双方又争论了几句,便明打赌:各带一起人分头下手,先到先算,胜者为强。巴贼五恶劝阻不听,心想双方争功必多出力,更可惑乱人心,分去敌人心神,便不再劝,反想乘机发难,作了中证,双方议定各行其是,就到战场也是各寻自己对头,两不相顾。说好起身。因知敌人必有埋伏,仗着地理天险常占上风。行前并由五恶选了寸来个能手故意引逗,遇敌只守不攻,只退不进,引得对方全神贯注正面来路,以便这两起人各分三路,绕路前进,深入虎穴。五恶看好时机,突然大举发难,带了所有贼党掩杀过去,几面夹攻,杀他一个鸡犬不留。用心甚是狠毒。女贼婆师徒一向心黑手辣,路上谈起前事,越发恨毒。另一起贼党以两异派妖道。
凶僧和一妖妇为首,本就议定,不问胜败,也放这班人不过。初意前去的人无一生还,敌人防御定必周密,哪知一直绕到香粟村侧面森林之内,快要分路,始终未遇一人。冉恭等三贼奉命由村后秘径掩人,一到先遇二虎,又见村中漆黑,静得怕人,才知不妙,跟着又遇野儿,终于送了性命。

前文虎女、娄公亮。秦真由红-领路,寻到祝一公等三老前辈异人隐居之地,三老门下弟子祖公达、庞浩忽然迎来,说师父本定与三位兄姊相见,因天寒老人棘荆来访,寇公遐、林蓉两师弟妹又在林内中毒,刚把毒下净,分服了一粒青灵丸,尚在安睡。随引三人同去临水竹林的高楼之上,正在谈论,红-、二虎忽引伊萌、石野儿拿了公明书信来寻众人回去。并说事闹越大,贼党人来越多,连昔年西崆峒五恶也快勾引来此,和天寒老人命祖公达转告的话好些相同。料知事情紧急,又见天气不早,业已耽搁了一天多。三人正忙着回去,虎女不放心公遐夫妇,欲往探看,正谈说问,忽见林内走来二人,定睛一看,正是公遐、林蓉,已和好人一样,只是走得稍慢。虎女当先,娄、秦二人在后相继赶下。公达忙喊:“不要下去,反正寇师弟们昏睡了一日,腹中空虚,也要吃饱。
我命红-引他二人上来不是一样么?”说时,红-和二虎本在楼下,已先迎上,把公遐夫妇引进竹林。虎女等三人也赶到下面,见公遐夫妇只是面容清减,神采反比以前更好。
听公达一喊,庞浩又赶了下来,同将二人接了上去,入席坐定。公遐夫妇原因醒来饿极,在洞中寻了几间石室不见主人,先就听说后洞来了远客,心疑祖、庞二人随侍在内,未使惊动,人又饿得难受,想起洞外生着好些山果,多半熟透,互一商量,意欲出来采吃,见众人都在楼上欢呼,好生高兴。先和公达见面,本极投机,又做了同门师兄弟,知他和庞浩人均率真,也就不作客套,坐定便说腹饥,边吃边谈。一听村中来信,公遐看完才知事情紧急,刚刚拜师,人还不曾复原,自然不能同去,便托公亮等三人代向公明等好友致意。
秦真笑答:“无妨,寇兄、蓉姊在此练成本领再去杀贼,比此时同回只有更好。倒是祖、庞二位师兄为人太好,我们真不舍得离开,今日来了尊客,自然不便同去,少时客去之后可否禀告三位师长,到我香粟村玩上几天,就便凑这热闹,不有趣么?”祖、庞二人同声笑答:“便秦七兄不说,我二人早晚也必寻去。敌人虽然恨毒你们,暂时尚不至于大举进攻,少说也在一月之后。我们原想等棘老前辈走后,和师长说,先往村中与公明、公超诸兄见面,等皮衣制成,二位师弟妹也将剑术学成,那时同去,多少为诸兄出一点力,直到扫平群贼之后再回。由此我们常时来往,三位师长也必允许。如说现在就去,就算二位师弟妹人已复原,无须照看,恐也不许。且等棘老前辈走后,禀过师父再说。我们也不舍得你们,能够早去自然更好。”虎女、公亮正朝公遐夫妇慰问,贺其因祸得福,又问出人快复原,初起时节只觉周身轻快,和没病人一样,饥渴太甚,还不觉得,此时吃饱更觉精神健旺,请众放心等语,越发高兴。三人见天快黑透,就是虎快,还有一大段路。离开了这些时候,便伊、石二人辗转寻来,也有大半日工夫,是否发生变故也不知道,见都吃饱,重又告辞。主人也未再挽留,只说要送一段,公亮推辞不掉,只得别了公遐夫妇一同起身。先定祖、庞二人同时陪送,后经娄、秦二人再三推辞,又恐后洞四老有事相唤,才将庞浩留下。正要六人分骑二虎,伊、石二人先和红-在旁连说带叱,又吼又笑,等虎女催上虎背,忽然跑来同说:“四位师伯叔正好分骑二虎,我们已和红-说好,骑在它的肩上同去,只有更快。”三人还未及答,公达已先笑说:“这样也好,还可早点通知前面的人。万一有事,红-不奉三师叔之命虽不便出手,定必赶回送信。我们走吧。”
当下四人同上虎背,往森林来路驰去。秦真和公达同骑一虎,见红-两臂叉腰,伊、石二人分坐两肩头上,业已当先飞身纵入林内。走不多远,遥闻前途吼啸之声,相隔已远,后刚听出红-啸声似在高处,再过片刻声息全无。公达笑道:“这东西天性刚烈,疾恶如仇,虽因三师叔管教得严,不许它伤生害命,它见贼党淫凶狠毒,又是我们对头,早已恨透,巴不得杀他一个落花流水。业由前面穿出林层,在森林顶上飞驰,免却好些绕越,比起我们要快得多了。”秦真见虎女、公亮骑虎在前,公达业已送出老远,尚无归意,先想请他回去,后来看出公达似有同行之意,暗忖:林中初来,地理不熟,非骑虎不可,如让他一人步行回去,太不好意思。反正虎快,此人本领虽高,人却天真,童心未退,看这意思至少也将这一片森林送完才肯回去。这类异人平日想见面都难,忽然有此奇遇,如能和公遐夫妇一样,由他引进,拜在三老门下,岂非万幸?心中寻思,表面自然格外亲近。正想将来如何说法,公达竟先开口示意,秦真越喜,立时乘机转请公达相助,代向三老请求,并说:“同盟弟兄四人,新近又加上虎女和公遐夫妇,都是志同道合,安危与共的骨肉之交。公遐夫妇本领较差,且喜良机遇合,拜在大师伯门下。
祖师兄如此仗义相助,还望代为力求,使我弟兄姊妹七人全数拜在三位师长门下,最好尹公超也在一起。好在云四姊蒙云老人收养多年,情如父女,业已是你同门师妹,算起来连公超才是五人,贵同门人又不多,每位师长收上一二人,岂不是好?”公达方才曾往后洞,已听师长谈起此事,虽觉秦真对友义气,并不专为自己着想,但是三位师长均有特性,眼界又高,看不中的人本领多好也无用处,听那口气未必肯全数收下,无奈天真面嫩,不便明言,只得含糊答应。秦真听出他口气,前言好似专对自己一人而发,心中忧疑,惟恐有人落选,正待用言语试探,两虎已横断森林而过。公亮、虎女沿途回顾,公达不曾下骑,先想辞谢,后一商量,也和秦真心意相同,恐公达步行回去不便,打算等他送出林外命虎送回,便未开口。到了林外,刚把虎唤住,忽见红-飞驰而来,朝公达低吼了十几声,公达便说:“前面果有敌人,三位快走,我也不再远送,要回去了。”
三人只当公达师门法严,未奉师命不敢多事,同声谢别,听其自去。
因前途有敌,伊、石二人已和敌人动手。想起石野儿初投降拜师时还曾明言,遇见女贼婆师徒只作旁观,此时与人动手,必是西山那面新来的贼党。因听红-说敌我双方正在相持,此去只有里许来路,地在前面崖后,为图早到,连虎也未骑,便同赶到那片峭壁下面,施展轻身功夫越崖而过。刚上崖顶便听喊杀之声,定睛一看,贼党竟有十一人之多,相隔崖下不过半里,看得逼真。初发现时贼势颇盛,都是一色极华丽的江湖短装,所用兵器也都明光锃亮,映着月光,寒辉闪闪,甚是精神。自己这面共只三人,一是秦正,另两个便是新来的荆氏双侠,伊、石二人好似刚刚赶到,敌人先和秦、荆三人恶斗,并未占着上风,全仗人多,武功也还不弱,仿佛势力较盛。石、伊二人一到立时改样,暂时虽未大败,已有相形见绌之势,可是通往西山的一条山径上还有十来个贼党飞驰赶来,老远便互打暗号,发出响箭。石野儿刚刚得胜,打倒一贼,一见来贼发出信号,忽然怒吼,朝伊萌说了几句,也未听出说些什么,忽然飞身纵人原斗贼党丛中,一手拿着双刀棍,一手拔下腰间铁流星,横跳竖纵一路乱打,晃眼之间,来贼还未赶到,便被接连打伤了三贼。跟着又朝伊萌说了两句,不战而退,竟舍敌人往侧面树林中纵去。
公亮、秦真均觉奇怪,方说:“这娃儿真有本事,对面共有十一贼,他和伊萌一到,就这转眼之间便打倒了好几个。石野儿更是勇猛,接连几纵竟将贼党连伤四个,眼看大获全胜,忽然避往林中不战而退,是何原故?”虎女笑说:“你两弟兄也颇聪明,如何忘记此事?野儿因在女贼门下多年,虽遇公超大哥重返师门,但因女贼平日对他不差,他人忠厚,想起前情,不愿倒戈为敌,那日夜里便向他师父声明,本来只随乃师一路,连手都不肯出。因和伊萌交厚,不舍离开,伊萌又再三拉他一起,方同出入。必是另一起来贼有女贼萧五姑门下,与这面贼党互发信号,被他看出,因此不战自退,但又气愤这几个贼党不过,方始这等勇猛,和疯了一般,先后连杀四贼,隐往林中。好在荆氏双侠和秦五哥都是极好本领,本来未败,又被这两小弟兄去掉多半,上风业已占定,我们再如赶上,贼党难免惊走,下面道路太多,难免溜脱。另一面还有一伙贼党就要赶到,看去不是庸手。五哥本来奉命留守,必是因为我们五人一去不归,便他和荆氏双侠代替埋伏,无意之中与贼相遇。我们先不过去,可先赶往前面,去断来贼归路,等二虎相继赶来,前后夹攻,还是不令漏网的好。”
公亮、秦真也看出自己这面稳占上风,只后来这伙人深浅难测,反正一样,不过稍慢一步动手。又见荆氏双侠和秦正各人杀了一个本领较高的贼党,人数反比贼党多了一个,下余只剩三个本领最高的,一个已被伊萌敌住,几次想要逃走均未如愿,另两个力敌秦正和荆氏双侠,手法已有一点散乱。后来这起贼党共是十人,为了山路崎岖,峰崖阻险,由崖顶下望相隔颇近,如由前面峰脚绕来还有一里多路,再要翻山而过,上下更费时候。那只大虎已由崖后绕路驰来,也快赶到,因不知来贼如何走法,自己这面三人以少敌众,未发信号,不知是否有什准备?公明、公超等人是否另有埋伏?前面十一贼死伤殆尽,后来贼党尚未赶到,惟恐万一知机遁走,又拿不准他如何走法,便照虎女所说,先舍左面战场,径朝后来这起贼党迎去,一路连跳带纵,借着沿途石树遮避,轻悄悄抄将过去。刚到崖后,虎正飞驰而来。虎女一打手势,将人喊住,三人一虎轻悄悄掩将过去。刚到峰脚,遥望西北树林中有人影刀光闪动,料是贼党赶来,忙往山石后隐身等候,转眼之间贼党由侧驰过,男女都有,果是十个,看出人数不短。当地两面峰崖矗立,再往东不远便是方才所见敌我拼斗之处,形势险厌,来贼必须到了前面,穿过那片林野,方可另觅道路;想要退回,有这三人一虎决非容易。公亮本定把群贼放过再打招呼,与秦、荆、伊萌四人前后夹攻。不料虎女性急,贼党刚过,立时发难,一声清叱,扬手先是三枝飞针,朝群贼身后打去。内有一贼是个油头粉面的年轻和尚,手持两根短铁禅杖,和一女贼并肩同驰,神情鬼祟,看去甚是亲密,正在互相调笑,落向后面,身法颇快,想是自侍本领。耳听前面又有惨呼,知有同党倒地,一声怒喝,回手拉了同行女贼想往前追,做梦也未想到身后伏有杀星。虎女师传暗器又准又急,见那凶僧好似故意落在后面,辞色不正,边追边和女贼调笑,动手动脚,看着有气,那三枝飞针倒有两枝是朝凶僧打去。第一针已快打中,凶僧一面想要行凶逞能,一面又想乘机勾引同行女贼,色迷心窍,早已分神,闻声惊顾,这第二针,恰巧打中嘴里。虎女飞针又小又细,得有高明传授,敌人不易惊觉,纯钢打造,锋利无比,来势如电,第一针又将光头打穿一洞,深陷入脑。凶僧多大本领,也禁不住连中要害,怒吼得一声,人便翻倒。内中一针因女贼乃萧五姑爱徒,年纪轻轻,虽然淫荡无耻,自一上路便和凶僧说笑勾搭,表面还想装腔,又见还有八个同党一齐跑向前面,仿佛有心回避,头都未回。凶僧又是那么毫无顾忌,当着人便乱摸乱拉,心有一点不快。事情也巧,见凶僧又用手来拉,假装赌气,俏骂了一声“秃驴”,把手一摔,往旁一闪,恰巧将这一针避过,虽未重伤,却将袖子打穿,右膀划破了一条血口。
当时又惊又怒,回顾身后赶来一女二男,还有一只猛虎,当头白衣少女的打扮和传说中的虎女一样。想起来时巴永富和另两老贼所说,连日往探东山的同党前后已好几起,不论所去人数多少,不是全数被杀,人头还被敌人送回示威,便是失踪不见,始终未见一人生还,本就存有戒心。只为乃师萧五姑因听几个爱徒和石野儿往探东山一去不回,急怒交加。病势尚未全好,不能亲往察探,特命几个未生病的得力门人连同新来能手同往窥探,相机而行。师命严厉,不能不去,恰巧同行人中有一凶僧,乃五台派门下,会点剑术,人又年轻,意欲勾结,就便多一好帮手。上来也颇小心,刚过西山交界,便见沿途树上挂有大片树皮,或是削去一片,上面写着“入境必死”四字,先颇胆寒。走了一段,一个人也未遇上,两山相去好几十里,到了中部,忽然接到第一起往东山的同党信号,初发现时只知前面有敌,并未看出强弱。相隔不远还有一片峰崖,双方拼斗之处在峰崖那面。这一走近,前面贼党所发信号反被山峰挡住,看不出来。因觉前面信号先是接连发来,快要走近反倒不见,又未看见敌人踪影,去的这些人仗着本领较高,多半骄狂。女贼以为敌人只是虚声恫吓,人并不曾见到一个;凶僧只顾讨好,再一狂吹大气,不由胆壮起来。眼看战场快要赶到,喊杀之声已渐清晰,为首三贼当先绕过峰脚,似已发现,正在大声喝骂,向前追去,只当敌人均在前面,没想到身后还有强敌,又正是巴永富所说比东山敌人还要可怕的骑虎少女,这一惊真非小可。同时瞥见那只猛虎竟比水牛还大,形态威猛,从所未见,俯不迭一面准备应敌,情急心慌中也不再顾伤处疼痛,左手凤尾刀还恐有失,又将腰间飞抓解下,口中大喝:“贼婢竟敢冷箭伤人!你们是好的可到那旁空地上打去。”虎女连发三针将凶僧打死,还不知此是来敌中最厉害的一个,全仗机缘凑巧,手法准快,无意之中除去一个大害。
因觉女贼淫荡无耻,另一针没有成功,有点美中不足。一面飞步赶上,口中大喝:
“无耻女贼,既敢到我东山境内,休想活命,无论何处一样杀你。”正在边说边追,前面群贼闻声惊顾,也各回身想要追来。内有三贼业已追过峰去。还有五贼,三男两女,所用兵器多与常见不同,想起石野儿方才避在林内,料这男女五贼必有一半是女贼婆萧五姑的门下,也许还有石野儿受骗拜师的两贼在内。公亮更看出后一女贼所用飞抓形制奇特,似手非手,只得三叉平伸向外,当中凸起一块,抓尖特细,猛想起日前尹公超闲谈所说,女贼师徒每人都有一种别出心裁的暗器,有的并还藏在所用兵器之下看不出来,对敌时稍一疏忽便为所伤,凶多吉少,便自谨慎小心。因相隔太近,这类藏有机簧的兵器能合能分,随时均可发难,看不出来,凶毒异常,所发暗器多有奇毒,没有他的解药中人必死。惟恐虎女在前轻敌涉险,忙和秦真加急追上,一面大喝:“此是女贼婆萧五姑门下贼徒,诡计多端,专在兵器当中藏有毒钉毒弩,四妹留意!”话未说完,女贼本来心有成见,再见凶僧乃五台派后辈能手,方才吹得那凶,竟被敌人一下打死。对方人多,还有一只大猛虎,越发心惊胆怯,口中叫阵,人却往前纵去,已与前面五贼快要会合,相隔不到两丈。虎女等三人也快追到,隔得较远一点,为了山路太仄,须要追出五贼之前才有平地,敌我双方都有一点戒心。贼党虽因来时听了巴永富的警告,为虎女先声所夺,娄、秦二人也因敌人暗器凶毒,人数又多,山径太厌,两旁灌木繁茂,不易闪避,惟恐冒失。只虎女一人素来胆大,一点未在心上,只管公亮在后急呼,毫不在意,仍往前进。
不料那女贼蛇美人凤仙娥人最淫荡,也最凶险,因此最得女贼婆的欢心。每次对敌,开头终是有些胆怯,退多进少,等到看出敌人虚实,或是想出什么阴谋毒计,下起手来却是又狠又快,又凶又辣,并还练就一柄恶鬼抓,表面看似只有三又平伸,实则三明两暗,中藏女贼婆独运巧思,精铜特制的奇巧机簧,非但每根叉尖均可收发由心,中间还各藏有五枝毒药弩箭,两根暗的叉尖更是锋利非常,长只半尺,各带一根极细的钢链,能在对敌之际飞出伤人,远达丈许,弹指便可收回复原,端的凶毒无比,防不胜防。这时因见凶僧倒地死得那快,虽然吓了一大跳,心却恨毒,一面叫阵,往前诱敌,一面早已想好阴谋。本意敌人厉害早听传说,照此形势决非寻常,这只老虎必更凶猛,上来如不除去,稍一疏忽必为所伤。山径又厌,万一不等动手当头扑到,就用毒弩将其打死,也难免于重伤。本意把这几个敌人引到前面空处,假装问话待敌,等其临近,冷不防先发毒弩将虎打死,稍微交手,再将那两枝暗叉发将出去,先杀虎女,再取另两个敌人的性命。
心正寻思,见三人一虎同声喝骂,相继追来,毒药暗器和自己的来历竟被叫破,敌人身法又是那么轻快,同时看出那只大虎紧随虎女身后,并未发威,心中一动,忽然变计。以为自己还有五个有力同党,再隔两三丈便是平地,意欲试他一试,如见不妙,只要脚底明白,稍微一纵便可纵到平地之上,自己一行六人,前面还有五个好手,手还未交,何必这样胆小?念头一转,假装故意往前赶去,暗将脚步放慢,准备敌人追近,冷不防倏地回身,猛下毒手。后面虎女等三人见前面五贼回身怒喝,走不几步,听女贼一说,便同立定,同声喝骂,并未追来。女贼边走边骂,不时回顾,似恐自己暗器伤他,暗中戒备,把人引往平地再打,并无当时动手之意,女贼脚步放慢也未看出。眼看相隔只有一丈多远,这原是瞬息间事。二人正追问之间,忽听女贼一声娇叱,倏地回身,凌空纵起,似要反扑过来。前面五贼也各取兵器,同声喝骂,待要涌到。同时眼前黑影一闪,月光之下似有一片玄云,带着一股急风凌空飞坠,耳听哈哈一笑,夹着女贼惊呼惨号之声。说时迟,那时快,虎女果觉变出非常,又见敌人手上有两三串寒光闪了一闪,想起公亮方才警告,惟恐那虎受伤,忙即舞动宝剑准备防御,忽听震天价一声虎吼,那虎突然四足登地,带着一股狂风,呼的一声箭一般凌空一跃好几丈,朝前扑去,那片玄云已朝女贼当头下压。
就这人影分合,虎跃风生,一眨眼的当儿,只觉着离身数尺多了一个头戴小笠的黑衣人,女贼业已撞跌在左崖灌木丛中,倒地不起,似已身死,心方惊奇。娄、秦二人在后,早看出女贼突然回身,手中一剑一抓同时扬起,正由抓上发出暗器,刚见几点寒光一闪,半峰腰上忽有一条人影飞落,宛如大鸟张翼,来势快得出奇。女贼骤出意外,人也不曾看清,手中铁抓先被来人荡开,微闻叮叮几声,所发毒弩全都打空,落在山石上面,女贼也被黑衣人一掌打飞出去一两丈,一声惨嗥,撞在崖角上面,反跌下来,落向灌木丛中。
前面五贼见女贼一动手,本同喝骂呐喊抢上,也因黑衣人突然飞降,又是这等来势,不禁大惊,刚呆得一呆,心中发慌,那只大虎已发威怒吼,猛扑上去,首先扑倒了两个。
内中一贼最是凶恶,一见虎到,并不害怕,手中连珠锤一横,正待反手朝虎打去,不料黑衣人打倒女贼更不怠慢,跟踪纵到,左手一掌,竟将那贼打翻在地。那贼出手太猛,倒地时又是顺势,锤链套在手上无法甩脱,连人带锤倒跌出去好几步,锤头就势往旁一扫,恰巧打在另一贼党的肩上。那贼党也是能手,本不至于受伤,因见敌人这等厉害,心中一慌,只顾用手中剑想要抵御,不料连珠锤本往右打,吃敌人一掌,连身侧转横扫过来,百忙中刚刚警觉,想用宝剑招架,一面往旁闪避,已自无及,被黑衣人就势往前,右手一掌打翻在地,只怒吼得半声便断了气。那被虎扑倒的男女二贼一死一伤,受伤男贼情急拼命,刚一扬手,待用暗器朝虎女打去,谁知那虎机警非常,将人扑倒之后又回转身来,轻悄悄只一爪,便连头带手同时抓裂,死于非命。
下余还有一个女贼,见此形势心胆皆寒,正慌不迭一面惊呼急叫,拼命飞驰,往前跑去。目光到处,瞥见最前面先来那一起同党业都尸横就地,同来还有三贼,两个被敌人围住,已是手忙脚乱,另一同党原是一个成名多年的能手,对方敌人是个年约十一二岁,生得瘦小枯干的幼童,不知怎会敌他不住,竟朝自己这面逃来。前后皆敌,不过前面地较宽大,左右两旁均有山径。既怒同党不知后面惨败,赶来送命,又觉此人本领甚高,怎会敌那幼童不过?必是看出前面三人是个劲敌,所以如此胆怯,以为幼童欺人太甚,心中有气,又想一人势孤,同党十九伤亡,不如早点见机,二人一路逃将回去,以免同归于尽。正一个劲往前飞驰,忽然看出敌人虽然年幼,武功却不寻常,轻功之好更是少见,非但动作如飞,所用兵器尤为奇怪,看那意思稍微一纵便抢到同党的前面,好似有心戏弄,始终追随同党身后,相去最多时不过三四尺,不时用手中兵器朝同党身后刺去,但不把人刺死,就这转眼之间已洒了一地血水。幼童口中还在“淫贼”“狗强盗”
骂之不已。双方相隔已只三四丈,后面敌人正立山口转角互相说笑,连同那只大虎从容走来,仿佛自己已成网中之鱼,全不在他心上。越料情势不妙,急怒交加,心慌意乱,觉着道路只有一条,偏在旁边,忍不住大声急呼,本意想喊同党侧向北面,翻山逃走。
声才出口,相隔更近,忽听幼童哈哈笑道:“原来还有一个女贼,我不高兴和你这狗强盗闹着玩了。”双方原是对面急驰,女贼见相隔只剩两丈,猛想起小狗如此厉害,如何迎上前去,慌不迭把身子一侧,刚往斜刺里想要逃去,忽听幼童话完,一声惨号过处,忙中回顾,同党业已倒地,也未看清一条小人影已如飞乌凌空,落向面前,暗道不好,忙即往旁纵避,耳听喝道:“我不愿和女贼多打,赏你一镖,挺尸去吧!”同时眼前寒光一闪,一技钢镖已打中面门,翻身跌倒。先后二十多个贼党全数伏诛。这一面公亮、秦真见那峰腰飞落的异人并不相识:中等身材,头戴一顶又高又尖的小斗笠,穿着一身黑色山人服装,神态说话均极安详,方才动手时偏打得那么爽脆,只一照面便连伤数贼,先一女贼竟被连人打飞。二人虽是行家,这高本领却也少见,好生钦佩。见面一问,竟是天寒老人之子棘开,越发惊喜。正看伊萌追贼滑稽好笑,忽见大侠蒲芦之妻女侠卫青娥由侧面翻山飞驰而来,秦正陪了荆氏双侠,各自稍微整理衣服兵器,一同迎上,石野儿也由林中赶出,当先抢到。
众人见面,只卫青娥一人与棘开相识,余均当日初会,略微见礼谈了几句。青娥便向娄。秦、虎女三人道:“方才侯元老弟又命一人送信,说贼党已分三路进犯,内中只有三男两女是萧五姑女贼婆的门下,余均桐柏山五恶的子孙徒党和新来巨贼中的能手,个个本领高强,无一寻常。除这两起二十余人外,另有六贼是最后一起,倒有三个是五台、华山两派余孽,本定随后接应,因为首诸贼觉着近日派来的贼党无一生还,心中惊疑。虽知六贼中有三个会剑术的高手,还是不大放心。又因失踪人多,料定我们这条路上必有埋伏,如与明言恐其不快,特意想了好些说词,请这六贼改由山北乱山之中绕将过来,表面推说敌人机警绝伦,防备周密,人数又多,与其和他混战,不如避实击虚,容易成功。请六贼由向无人迹的乱山中偷渡陈仓,绕往香粟村大闹一场,好歹杀上几个强敌,以消恶气。实则是因来人一个不归,看出厉害,想使六贼避开正面,走上向来无人的路径,不问成功与否,人终可以回去,探出一点虚实,到底东南山中有什高明人物,这样厉害。刚过境时,看见我们树皮上的警告,气得大骂,树也被他斩断。不料公超和我夫妻听说你们失踪,先颇忧疑,后蒙侯绍赶来报信,得知你们并未犯险,去往贼巢被陷,只不知为了何人离开这久。
“村中主持的人又少,刚命石、伊二人赶往安乐洞查探,那小虎忽衔一信赶来,乃云老人所写,得知你们都在三老洞中,公遐夫妇已拜祝一公为师之事,方始心定。因来信说贼党多么厉害,眼前数日之内也决不至于侵入村中。并说村中的人多半会武,有许多好手在内。今日之事须靠众人之力,不论本领多大,得人越多,事越容易。既有不令仇敌过境,来必送死之言,话已说出,便要做到。两山交界一带千万不可离人。并还带来一张地图,指明敌人来路,令我们留意。公明初意是想虚实兼用,连日杀贼甚多,敌胆已寒,暂时人少,索性把两山交界的人撤回,由我们几个为首的带了村中武士专一埋伏中部一带。得信之后互一商量,越想越觉云老人所说有理,忙选拔了许多武士,照着原有埋伏防守全村,命我夫妻和公超去往两山交界西山境内,借着土人掩蔽埋伏,四面窥探。那些土人也真胆勇义气,自从接到娄三弟的通知,便在暗中互相传遍,一个个咬牙切齿,准备拼命。内有几个现做巴贼花匠,颇知一点虚实,以前无人领头,他也不知道自己的用处,及至得到我们这边信息,全都喜出望外,并与几个为首土人通连,敌人一举一动只一知道便用口传,由内而外传递出来。巴贼那样机警周密,照样被他们打进,伏好内线。因是分别口传,一家挨一家,由近而远传达出来,信息又快又不显眼,表面上看不出他们一点动静,也未见人离庄远出,贼党平日又看不起他们,毫未在意。他们因是人多,事关未来祸福,格外留心。平时在巴贼全家暴力淫威重压之下无处申冤,连气都不敢喘一口,除却拼命忍受,一无法想,人家都当他鹿象一般,他们也从不敢反抗。
一旦发现生机,有了出头之日,以前所受压力越大,此时反抗之力也是更强。并还众心如一,恨不能当时与之拼命。好些聪明地方都是我们平日意想不到。他们一心盼望我们能去救他,因和娄三弟相识,费了许多心计,把贼党虚实得来,传到边界。本想告知三弟早作准备,不料等了一日夜人影不见,内有几个胆子大的索性带了妻子弃家逃亡。只管庄中传说,想去村中报信,我们境内危机密布,和地狱鬼门关一样;他们非但丝毫不信,反而当作天堂乐土。认定这面的人专和恶人作对,对于大众土人全当弟兄自家人看待,又想通告机密,竟不顾危险,照样过界往我们这面逃来。因苦寻你们五人不遇,心正焦急,我三人恰巧赶到,问知前事。
“说来笑话,侯老弟叔侄那高本领,往探贼巢虚实,所知只有他们一半。除桐柏山五恶要来关系稍重而外,好些要紧的事以及贼党许多阴谋毒计,至少有一半还不晓得。
他们仗着外表老实,心里明白,贼党人多,知其本庄多年土著,没有疑心,闲中无聊与之谈说,有那怀有好心,打算在此久居,向其打听地利出产的,双方谈得更好,连众恶奴见他们与外来贵客说笑以为无礼,想要喝骂,均被来贼禁止。因此这几天,他们连贼党的名单来历,人数多少,甚至本领强弱,都想尽种种方法抄来,有那写不出的便打上暗记,内有两个最聪明的竟是问答如流。我三人大力感动,越知云老人所说用力不如用众的一定之理。正在夸奖,铁汉忽同两个少年土人心急慌慌赶来,说他自昨日伤势痊愈之后,越想越恨,竟借故偷偷溜出村来,途中遇见几个在外打猎的村中壮士,均因秦五弟说来敌大强,轻易不许他们出手,心中不快,开头本说前途危险。想劝铁汉回去,结果反被铁汉激动,做了一路,一同赶来。事也真巧,他们起身在前,早到两山交界,先就遇见侯绍赶来送信,得知有六个能手要由北山绕路来犯。铁汉在当地住过多年,常因打猎采药,在这荒凉无人的险僻山区往来上下,那一带的危峰峭壁、山凹崖洞全都知道,地理最熟。知道明斗不是这六贼的对手,自己共只七人,照侯绍所说,合敌人家一个五台、华山两派的余孽都办不到。多亏他想,胆更大得出奇,竟带了兵器绳索应用之物,连同两个胆子大的土人当先赶去,看准地势,择那最险要的所在上下埋伏,仗着胆子和藏身巧妙,那六贼竟被上面推下来的崖石打伤了两个,内中一贼并还残废。不知怎的,被贼党看出破绽,生了疑心,此时正在那里搜索。那两个受伤的不好意思回去,已将伤处包好,切齿大骂,说有敌人闹鬼,否则哪有前面落下来的崖石刚刚避开,后面又有两块大的坠落,人在山夹缝中本就难于纵避,前面转角又有好些灌木阻隔,并非土生,都是故意堆在那里。料定当地有人埋伏,先用话激将,不听回音,便同上下搜索。其实当地山腹全是空的,内里歧径四出,形如螺旋,人都藏在里面;但只一条出路,恐难逃走。
“后来铁汉见不是事,敌人厉害,这样把命拼掉太不值得,同行村中壮士又不愤敌党叫骂,内中一个业已拼舍一命,在洞中发话诱敌,想把敌人引开,以便众人能够逃出。
铁汉劝他不听,觉着这主意是他所出,害了众人性命,方想一拼,偶由洞口向外张望,忽然发现我们三人在林野中出没飞驰,认出是自己人,相隔又不甚远,竟和同行两土人冒险赶来送信。当他说时,我们话未听完,便同赶去。公超因见贼多人少,虽有两个受伤的,本领仍是不弱,仗着途中问明形势,一到先往洞中钻进。这时六贼已被我们的人引到一条路上,双方和捉迷藏一般正在相对叫骂。贼党先是顾此失彼,不知我们埋伏的人多少,想起巴贼等所说,又不知道洞中地理,多半存有戒心;时候一久竟被看出一点虚实。内中两个最有胆勇的壮士见势不佳,意欲舍己救人,形势十分危险,如非同伴和他同一心意,已早被杀。我们恰巧赶到,本着擒贼先擒王的心意,上来先对付那三个异派余孽,在敌人骄狂自恃专顾前面之际,冷不防当时先除去了两个。后在众人合力之下由洞内追到洞外,只一女贼见机最早,逃得很快,本领剑术也高,本来可以逃回,偏是多疑,以为前后皆有埋伏,打算穿林而逃。无意之中逃来这里不远森林之内,我正在后穷追,林中忽然纵出一个骑虎幼童,才一照面便由虎背上飞起,将女贼连人带剑一齐斩断。见面一谈,才知他乃当年大孤三老祝老前辈门人祖公达,问知你们在此,以及森林遇见公遐夫妇拜师经过。你蒲大哥说,今日三路来贼全数被杀,我们只将人择地埋葬,不必再露别的形迹。三弟、七弟、四妹和伊、石二贤侄刚回,不必再往西山防守,可速回村,公明兄带了一起人在高处-望,往来接应,归途定必相遇。见面之后,可速回村稍微歇息,养好精神,再和公明商量,明日来此接班。仍由我三人和荆、秦三弟兄带了这些村中健儿,多削去点树皮,划上些字,以作疑兵之计,再分两路埋伏,决不会使敌人入境便了。”
公亮、秦真、虎女三人都是一夜未眠,也未休息,自己弟兄,也不再坚持,谈了一阵。安埋贼尸的村人已经卫青娥命人通知娄公明,由她所带人中选了八个壮士赶来,仗着事前早有准备,附近山洞中均藏有各种用具,业已动起手来。公亮等三人便朝青娥、秦正、荆氏弟兄辞别,蒲芦、尹公超因恐还有贼来,已和铁汉等赶往两山交界,未及见面,便带了伊萌、石野儿往香粟村赶去。走出不远。遇见公明同了数人迎来,双方合在一路谈完经过,因料当夜不会有事,便同回村,一路踏月说笑,重又商汁了一阵,到家便即安卧。
初意敌人又死了这许多同党,决不甘休,尤其老贼婆萧五姑人快复原,来时仗着多年苦心孤诣,练就好些毒药暗器,满拟手到成功,就是不能全胜,也将仇敌杀死,解掉当年之恨,便可收复昔年失去的凶名,从此大张旗鼓为所欲为。哪知连遭失利,还未上场,就被异人暗运罡气打伤;跟着命人窥探,行刺未成,连伤许多徒党,无一生还,连那最心爱的徒孙石野儿也未回转;除配合运用毒药暗器的男女四贼而外,带来的人只是得力一点的伤亡殆尽。如换别人定必知难而退,老贼婆天性刚愎,记仇心重,平日眶毗之怨必报,何况这一次丢人更大,上来被人打伤之事,日子一久也必有些明白。她自昔年隐遁太行山,为了报仇心切,曾下苦功练了多年,只为人太淫荡,只管采阳补阴害人甚多,到底本质已亏,一任怎么苦练,终不能登峰造极,到那炉火纯青地步,如无这件淫荡短处,便是内家罡气也未必伤她得了。论起本领实非寻常,中途受伤,全是骄傲太甚,毫无防备,伤她的人又是老辈剑侠中最有名的人物,否则也无如此容易。下手时相隔大远,又是意在警告,未想致她死命,暂时更不愿显露形迹,所以人虽病倒,并未受到十分内伤。照此形势,就是桐柏山五恶和那几个凶僧、恶道不来,也必单独行动,带了残余恶徒暗中掩来行刺拼命,甚而指名挑战都在意中。还有新来许多贼党,都是一个比一个厉害,人数比自己这面多好几倍。因来窥探的人只一入境便无生还,敌人始终不知虚实,心中惊疑。巴贼和手下徒党全都胆怯,惟恐送死,不敢入境,余人又都不知地理,没有来过,相隔太远,如非好些顾虑,似此仇恨越结越深,早已大举杀来。此时只要桐柏山五恶为首的来上几个,稍一激动,便非发难不可。
自己这面虽有几位异人明暗相助,最后必能成功,但那几个本领最高的不愿众人因人成事,恐未必公然出手,暂时恐连面都难见,比较贼党人少得多,村人虽都学过武艺,内中也有好些本领较高的勇士,要与仇敌单独动手,吉凶便自难料。休说伤亡大多,这类有用的人伤掉一两个也是恨事。力今之计,最好时刻小心,因势利导,使人尽其力而无一人受伤方为上策。经过老少诸侠仔细商计,想出种种方法分头埋伏,暗中戒备,能使仇敌无力深入便即除去,自然极妙,万一对方人多,分路来攻,被其侵入,也可几面兜截,虚实并用:第一不令伤害一人,第二不令逃走。只等约来帮手,时机一至,先用诱敌之策引使落网,一面乘虚反扑贼巢,率领两山土人里应外合,仗着山险,几面夹攻,将这许多极恶穷凶之徒一网打尽。一面召集全村老弱妇孺指点机宜,到了紧急之时;一声号令,便照众人预定的隐秘之处分头藏起,财物衣粮也都分别掩藏起来,以防万一事变仓猝。
因桐柏山五恶把别的异派中凶人全数勾结了来,突然发难,不等动手除害先就吃亏,虽然到此地步,森林中四老决不坐视,总是小心些好。照此说法,就算敌人攻进,至多损失一些容易建造的房屋,人畜财产均可无伤,四老也必随后赶到,仍可转败为胜,就势反扑过去。这些老少英侠都是足智多谋,公明弟兄老早就画好东西两山的地图,比起敌人虽是众寡悬殊,但是井井有条,布置得十分周密。由两山交界起共设有三道关口,两起流动埋伏,另外还有十来处疑兵,都是仗着天险隐藏在深沟大壑、危峰峭壁之间,与各路英侠互相呼应,如手使指,灵活已极。所用各种信号和传递消息的方法更是越来越紧,迅速已极。仗着村人受过长期训练,为首诸侠设想周密,三四天光阴便全停当,中间还演习了两次,觉着无懈可击,香粟村更布置得和铁桶一般。哪知接连半个多月过去,眼看重阳将到,耳听西山土人连番密报,巴家庄贼党越来越多,桐柏山五恶也到了两个,始终无什动静。做内应的土人日夜留心,暗中窥探,自从那日未一次贼党来犯失踪不归之后,第二日便来一老贼,由此起贼党方面便守口如瓶,至多听说来了什人,本领多高,别的均不晓得,诸侠料是来了能者,因公亮夫妇和秦氏弟兄、石、伊二人中间除曾抽空往森林中去了一次,祖公达、庞浩也分别来过一两次,均说云老人传话,不令众人再往西山打草惊蛇,对方业已变计,不久发难,时机一到自然成功。此时除却对方明言叫阵,或是有人来犯,不可多生枝节,只此已足。如其准备停当,敌人久不发难,想要早日成功,也须等到重阳节边方可下手。每日仍要加紧戒备,分班歇息,养好精神,以便随时发生变故均能应付。重阳节前也无须再往拜见,免得万一有事人力不够,因而吃亏等语。诸侠见敌人按兵不动,人数越来越多,知其仇深恨重,正在强压怒火。因见伤人太多,看出厉害,暂时隐忍不发,只一发难,决非寻常。云老人所说固极有理。那几件皮衣毛裤当初原说日内送来,不知何故隔了多日不再提起。虎女云萍前往探询,也未明言何时送到。娄、伊诸侠觉着自身是主体,假使不遇四老又当如何?还是自己当心要紧,也就不再盼望。

虎女闻言首先抢往高处往回路一看,果是两个穿着华丽的少女刚刚同骑一马,由方才和公遐同来的四人护送,往东山驰去。当地离开两山交界藏马之处,如朝直看,只有两里来路,中间隔着好些沟壑峰崖,由下面走,却须绕越八九里的山路方可到达。由上望下,四人目力又好,只面目看不出来,人马行动全在眼底。虎女侧顾公亮,嫣然笑道:
“你看是巴柔云想寻你么?真要这样痴心,却不应辜负她呢。”公亮对于虎女近来越发情深颠倒,只为心上人女中英侠,人虽大方,向无男女嫌忌,但是英姿飒爽,容光照人,不可逼视。心虽爱极,惟恐触怒,仿佛一朵有刺的鲜花,不知怎的爱极生畏,不敢亲近。
方才忽听虎女叫他抱腰同骑,这一亲近越发情热如火,爱到极点,正想回去设法试通情愫,心中七上八下,回忆前情,如醉如梦。无奈同骑之后虎女始终神态自然,行若无事,看不出她真意所在,也打不起主意少时如何说法。对方性又高洁,一个说不好,婚姻无望,还要翻脸,由此生疏。正在心乱,忽听这等说法,知其心口如一,既出此言。求婚多半无望,再想起柔云以前纠缠不舍,以及林蓉昨夜之言,忍不住气愤愤说道:“此女一身习气,又是仇敌之妹。以前为了等候四妹,无处躲避,彼时未和巴贼翻脸,她苦苦寻我,那是无法。后来被困石牢向我殷勤,并未理睬。此女不是蠢人,定必知我心意。
她就弃家逃走,也是看出巴贼恶贯将盈,惟恐同归于尽,与我何干?我真不愿再见此女,少时回去,我到安乐洞暂住两日,等除了巴贼再说便了。”虎女笑问:“莫非柔云长住香粟村,你便久居安乐洞,不回去么?我也和你讨厌她一样,不容你住又如何呢?”公亮气道:“我并不是怕她,实在厌烦。素来不肯与人难堪,又是一个女子。要是四妹尚肯容我下榻,好在巴贼除去之后有的是地方,我领了这里土人一同耕作,也是一样。”
虎女又问:“香粟村许多弟兄姊妹,风景又好,每日事完,大家随意游玩说笑,多么快活热闹。你孤身一人独居西山,不嫌孤单寂寞么?”
公亮见她说时笑语嫣然,一双明如秋水的秀目看着自己,好似隐蕴深情,比起平日迥不相同,别有一种说不出的亲切之感,越看越爱,不禁心中一动,故意沉着个脸答道:
“无人和我一起,不能勉强,有什法子呢?”虎女笑说,“有人要你,你偏讨厌人家。
看你说得可怜,真要无人作伴,我……”公亮见她眉妩春生,阳光之下,宛如朝霞和雪,娇艳绝伦,本已醉心,爱到极点。一听不往下说,回顾寇、秦二人不知何往,由不得心中一荡,情不自禁往前一凑,刚一伸手,虎女便将手递过,公亮方问:“四妹,你你你什么?”瞥见一只又白又细、春葱也似的玉手微伸过来,忙即就势握住,偷看虎女浅笑不语,无限深情业已自然流露。当时喜出望外,将手捧起,放在口旁亲了又亲,颤声说道:“想不到四妹对我这样好法,真令我感激无地。少时还有好些话说,我们归途先往安乐洞一行如何?”虎女见她捧着自己的手连亲不已,说话语声都抖,爱极欲狂神气,也由不得玉颊红生,身上发热,忙把手挣脱,低声笑说:“幸而寇兄、七弟早已走开,否则叫人看见岂不笑你?你那心中的话不用说我也晓得。你真当那骑马走的女子有巴柔云在内,想往安乐洞避她么?”公亮忙答:“此时我是四妹的人,避她作什?我是另有话说。”虎女答道:“到香粟村去说不是一样?那里都是自己弟兄姊妹,还有背人的话不成?”
公亮知其天真直率,明知心许,终未拿稳,还有许多话商计,就是至好弟兄姊妹,求婚之事也不便当面明言,无奈平日爱之过甚,不便争执,又见虎女亭亭玉立,面带娇羞,更加光艳,忍不住又想握她的手。虎女微嗔道:“你们男子就是这样厚脸皮,再要这样我要生气了,我的话还未说完呢!”公亮连忙缩手答道:“四妹不要生气,快些请说。”虎女笑说:“我看你全副心神都在我的身上,连我说的话什么意思也未听出。实对你说,方才骑马逃走的决不是巴柔云。此女前夜曾和我动手,颇有本领。方才那两个女子同骑一马,并不敢走快,两面都有人照应,尚且不能一同骑稳。走不几步又换了一匹马方始好些。这大一会还未走进树林,如何会是巴柔云呢、寇兄、七弟好似故意避开我们,本来立在那边树下,不知何故,七弟忽拉寇兄往那旁崖后走去,至今不见回来。
贼巢现在是何光景也不知道。你简直成了我的影子,专门看我,走一步跟一步,连人走开俱都未见。大哥业已将人救走,你说那尹七兄师徒不知有无下文,我们再看一会儿也该回去了。”
公亮闻言,自知心神专注一人,好些均未顾及,不禁脸上一红。忙朝前后仔细一看,方才二女果然并骑一马,由同来四壮士围护,往东走去,果然马走不快,刚刚走进树林。
寇、秦二人不知何往,料其有事走开,必要回来。再往贼巢一看,火势已快救灭,只拉倒了一幢楼房。巴贼正在庄前暴跳,凶僧等为首诸贼早上崖顶,指挥群贼分成三面往东搜索。另有几个贼党似在崖上埋伏,被人打倒,半死半活,由崖坡下面和东南角上僻静之处被人搜了出来,刚刚抬往下面。虎女忽然惊道:“群贼往东追赶,难免绕来此地。
崖后一带贼已布满,尹七兄师徒定必藏在崖后乱石堆中,如何能够脱身?他师徒想是远道而来,大闹了一夜,此时连我都有点饿,何况伊萌一个小娃?何不用虎诱敌,将敌党引开,我们去往两山交界,等虎绕路寻来再同回去准备接风,请他师徒吃上一顿好的,有多妙呢?”
说罢,正朝小虎赶去。寇、秦二人忽由崖后跑来,匆匆说道:“方才大哥来此,他将张金娃救出,并还救了一个孤女,乃贼党途中抢来,定在明夜送与刘贼为妾,做生日贺礼。此女全家被杀,颇有烈性,假意答应,并还装扮陪酒,准备明夜刺杀刘贼,再行自杀。因听人报张金娃闻说父亲失踪痛哭寻死,自告奋勇代往劝说,正在背人暗中商计。
事机也巧,金娃所居本在庄的中部,又是白天,难于下手。只为庄中连出变故,巴贼心绪不佳,未等逼奸,便有大批贼党赶到,好些房舍又被烧悼,来贼太多,所有房舍都要用来待客,手下恶奴都住地洞之中,房于仍不够用,便将新房腾出待客。先想放在林莺所居后楼,后因凶僧等五十多个贼党昨夜赶到,无处居住,天明时重又分配居室。因觉男女不便,临水恰有一座凉亭,上下两层,本是林莺生前夏时纳凉赏荷登临之地。上层本只一座空亭,因巴贼夫妻享受奢侈,性又荒淫,那亭建在上层平台之上,后面角上有一小间碧纱橱,准备夜凉人倦在里安眠,旁边还有半间专放瓜果酒食的小房,大只方丈。
巴贼日夜应酬接待来客,疲倦忙乱之中一时疏忽,把金娃安置在那碧纱橱内,另命两个使女住在旁屋,轮班看守,并为服侍。
孤女名叫杨筠贞,昨夜席上便和巴贼说好,要与主人妻妾相见。夭明后听说金娃哭闹索父,假意代往劝说,群贼一个也未疑心,当时答应。众恶奴不知她的身世,只当她是同来的贼党。筠贞本来会点武功,言动之间故意放纵,越像一个女贼。抢她来的二贼又因追赶林蓉被东山诸侠杀死。刘贼见她全家被杀,身受惨祸,毫不在意,言笑自若,虽然有点生疑,但未对人提起,人又倦极卧倒。筠贞等巴贼一睡,见在座都是新来的贼党,和自己同来的不是睡熟便是分布在外,立时乘机走出,命恶奴引往凉亭。初意想劝金娃暂时忍痛,双方勾结,与仇敌拼命,表面不要露出,以免白受苦痛侮辱,到后不令恶奴同上,掩到房外偷听,金娃和二使女正在抱头痛哭,诉说心事,才知那两个使女也是巴贼强抢而来,思念父母,悲伤欲死,觉着不必再费口舌,便可结合三个同伴,忙即走进。正在互相商计行刺拼命之事,公明已由后面寻来。因张老已先救走,逃时再三向娄、尹二侠哭求,请救金娃一命,业已答应。本意也是要救金娃而来,只觉男女不便,自己并无成见,这类天真少女俱都害羞,男女之见甚深,救她容易,不用双手扶抱如何走这长路?想不到还有一个受难的孤女,又问出学过一点武功,颇有力气,只是不善骑马,但比金娃要强得多,心中一喜。先还想将二使女一同救走,后经盘算,二女年小,群贼尚不至于强xx,好在这些苦命人不久全可救出水火,因防双方恶斗之时误伤无辜,昨夜如此与众商计,尚无善法,留下二女正有用处。便和二女说好,将其捆绑,口里塞上一角衣襟,作为筠贞勾结金娃一同逃走。一面令二女随时探明庄中许多被巴贼强抢来的妇女心意,暗中告以机密。只等双方动手,所有土人起了行动,便照所说道路赶往避难,自有人来接应保护。
“说完,又下楼去暗中用计,将对面守望的几个贼党全数点倒、也是巴贼粗心,新来恶贼不知地理,只听庄后是片大水,对面又是峭壁危崖,不知还有山洞。巴贼因来敌都在前面出现,急切间没有想到湖塘对面那条道路。虽有几个照例防守的教师恶奴,还是日前铁汉想由当地逃走被擒之后才派的人,以前从未出事,虎女前夜大闹巴家庄均在前面,忙乱头上不曾想起。防守的人又都埋伏洞中,前面来贼太多,众恶奴既要招呼许多来客,又要打扫各处花灯,全在前面忙得不可开交。新来群贼只知照主人所说之处分头埋伏,谁也不曾想到后面还有出路。
“公明将人点倒之后,已经寻一扁担,施展渡水登萍轻身功夫,将二女挑将过去。
后经察看,已贼睡后众恶奴无人主持,俱都散漫,乱无头绪。又听前面呐喊喧哗,后庄一带静悄悄的,昨夜又是通宵未眠,虽有一些妇女,均已入睡。水边又有两条小船,便上楼去将二女引下,公然坐船渡往对岸。刚一到达,便听空中信号飞过,又听炮响,前面喧哗之声嘈成一片,料是公超师徒所为,忙引二女由山洞穿出,绕上崖顶,到了东面,再用套索把人缒下。因嫌二女走得大慢,仍用扁担一头一个挑起飞驰。仗着一身轻功,所行全是直路,翻山而行要近得多,一面发出信号火星。还未到达两山交界,前面埋伏的村人,除赵翔护送张老另走一路已先回村,全都聚在当地等候。登高望见,赶了过来,公明匆匆嘱咐了几句,因在谷旁经过,望见二虎隐伏崖上,知道四人尚未回村。贼党厉害人多,这些都是人民大害,必须一网打尽才免后患。此时许多土人尚未通知,还不到动手时候,事非人多不行。惟恐四人冒失,或是与敌动手,忙于赶往。见公亮正和虎女并肩低语,神情亲密,心中越喜。看出双方情爱已深,此时正在亲密之际,不愿惊动,只将公遐、秦真引往崖后,谈完前事,令告公亮。虎女急速回村。公超师徒必是防备自己救人为难,留在当地诱敌,少时自会脱身。贼党虽多,脚程先追他不上,何况另有异人灵兽暗助。今日虽还不致出面,但他师徒决可无虑,必能大胜而回,无须在此观望。”
公亮闻言大喜,正要起身,忽听南崖后面迫敌的那些贼党分路奔回。同时崖腰上纵起两条白影,正是公超师徒,一声长啸,便往侧面山谷蹿去。师徒二人一前一后其急如飞,所行之处并无道路。群贼正有两路由旁边绕来,闻声一同追扑过去。本来快慢相差太多,等到绕往谷口,公超师徒略一隐现已同飞上崖顶。另一起贼党由横里奔回,内中还有一个凶僧,一见二人横飞而过,已上崖腰,纷纷怒吼追杀。先见伊萌回手一扬,便打倒了两个。凶僧大怒追去,刚纵上崖腰,公超猛一回身,也未见怎动手,凶僧便翻纵下去,相隔太远,看不真切。只见两条白影在崖顶草树丛中飞星跳掷,晃眼成了两个小白点,跟着便无踪迹。群贼还要追赶,被凶僧喊了下去。公超回身时似和群贼说了几句,料知双方已是势不两立。公超面具虽多,师徒二人常时更易,此次所带面具似是新制。
那样惊人武功江湖上没有几个,连好些在绿林中混了数十年的老人,往往都听传说,不曾目睹。虽然师徒同时出现之时极少,外面还不知道凶僧是否看出是他。如被看出,他和公明还有两个强敌大仇,难免因此引动。虽然不怕,但这两人业已洗手多年,公超更有隐情,曾向好友答应,只不再犯前非,决不与之为敌。可是对方恨极刺骨。公明还是为了公超好友连带怀恨,对于公超却是势不两立,只一发现踪迹,定必寻来拼命。公超和公明弟兄不愿对好友失信,又想与人为善,始终委曲求全,望即远避。伊萌得知此事,心中不服。去年听说伊萌为恨对头欺人太甚,仗着师门嫡传,心思灵巧,背了师父,想给对方看点颜色。后被公超知道,本来最爱伊萌,从未打过,这次竟着了急,将他禁闭三月,还打了一顿。常说:生平从不怕事,也未遇到敌手。独此一个对头,因看老友份上,受欺受气不能与之计较。也是平日好强大甚,才有这类难题,闹得另一个对头一齐沾光,与此人勾结一起,拿他无可如何。照此情势,须在最近期中须将这些贼党全数除去,公超才能同隐香粟村,长久相聚。否则不久仍要起身,这样一个多年知己之交,为此两个对头,不能长在一起。他师徒终年在外,又无家可归,平日想到便代他烦闷,这一现身,弄巧就许惹出事来。
虎女见公超师徒业已不见,公亮遥望前面,还在寻思,似有什事光景,便问:“你方才还在催走,尹七兄想似往寻我们,还不快些回村,呆在这里作什?”公亮闻言惊觉,又见另一凶僧身旁有两贼党正朝公超去路一面急驰。虽是一上一下,并不同路,脚程甚快,方向相同,不是往追公超,便是往探自己这面踪迹,忙指前面二贼说道:“那两贼沿崖急驰,我料他决不敢往追七兄师徒,便是想探我们虚实。所行乃是寇兄昨夜途径,与我们虽不相同,比较路险而近,我们仍可赶到他的面前,将其除去。由今日起必照昨夜所说,决不使敌人深入东山境内。一过两山交界,再进二三十里,便要叫他把命留下。
这些恶贼平日欺压良民,奸淫杀抢无所不为,多去掉一个民间便少一害,杀之不多。我们走吧。”四人随同分骑二虎,公亮故意结束腰带,等寇、秦三人骑虎先行,方始骑上虎背。虎女见他又将自己的腰抱住,故意嗔道:“你真脸老,方才算我自己不好,多了几句嘴,现在我说了么?”公亮将头伏在虎女肩上,低声笑说:“四妹容我再抱你一次,忙了一夜未睡,实在有点疲倦,虎妈纵跳太急,万一翻跌下去岂不丢人?”虎女笑说:
“这大一个人,亏你说得出口,快将头抬起,我伯痒呢。”公亮就势在虎女头颈上亲了一亲,虎女道:“我不知有什好处,弄得人痒酥酥的,我真不惯,以后不想和你亲近了。”公亮见她并无怒意,喜得心花怒放,口中连说好话,下次不敢,手却抱得更紧。
虎女也不理他,朝虎娇叱道:“虎妈你怎不走?故意落在后面,想帮三哥欺我吗?”公亮方说:“虎妈真好,我真感谢它的好意。”虎已连跳带纵顺坡而下。
公亮见它走得极快,忽然想起两山交界山崖高地巴贼设有守望,听公遐说已被伊萌杀死,不知是否添人防守,意欲随便除去。如其贼党忙碌,没有想到换人,便往土人村落中绕行,令其转告远近土人,只等东山的人大举进攻,便照以前所说里应外合,将群贼一网打尽。贼党武功虽然厉害,有这几起受害多年、恨之入骨的土人两下夹攻,内中几个最厉害的又被自己这面分头敌住,必能一举成功。便和虎女商量,虎女连声赞好,笑道:“我已数日未寻他们,听说巴贼每次失火,或是庄中有什损失,必令他们赔偿分还,失一取十。前夜被我放了两次火,今朝又被大哥他们烧去一幢楼房,不知是否连累他们受害?这次秋收,安乐洞收成甚好,本年决吃不完,目前又种了冬粮,昨日传令吩咐包扎,只等蔑篓草袋制成,便由二虎轮流送往你以前藏身的山洞之中,由他们暗中来取,挨家分送,多吃几天饱饭,养足精神,以便合力除害,昨夜途中和你谈起,正好通知他们早做准备。今夜如其无事,便叫二虎连夜运来不是好吗?”那虎本通人言,不等招呼,先往前面绕去,二人看出无人防守,寇、秦二人业已走远,便赶到土人村中。那些土人平日常受虎女、公亮帮助,感恩谢德,奉如神明,中间又听铁汉传话,只要发现虎女在庄中公然出现,便是巴贼恶贯满盈,土人脱离水火之日。昨日听说虎女大闹已家庄,并将公亮、铁汉救走,料知前言将验,好生惊喜,正在盼望。内有多人未和虎女对面,只偶然望见一点影迹,更把她当作神仙一样,均说只要面见本人;便可求她救苦救难。忽见二人一同骑虎赶到,同声欢呼,拜伏在地。虎女、公亮便向众人明言来意,令其晴中通知全山土人,但不可向贼党有关的人泄漏。众土人同声谢诺,欢喜非常。
公亮问出快天明前曾有几个轮班防守的贼党好似来此接替,在林中发现三个无头死尸,认出是自己人,曾到村中扰闹了一阵。看出土人十九刚起,老弱妇女尚未离床,听说庄中失火,恐要分赔,连昨夜那么热闹的花灯都无心看,又点不起灯,老早便睡。死人血已流干,被杀已久,土人又极穷苦,无可勒索,狐假虎威乱骂了一阵,问不出一点头绪,只得强迫几个土人将死尸抬往庄口放下,把人赶回,不许在当地窥探。彼时只听庄中呐喊喧哗之声,天已大亮,由此暗中留意,贼党似已胆寒,两山交界便不见有人来等语。公亮、虎女料群贼深知利害,派人守望,离庄稍远,遇上敌人只有送死,并无用处。一心一意守住全庄,不再分散人力。想等过了刘贼生日,会集同党商好计策再行发难,已不再虚张声势,做那无益之举。此与巴贼平日举动不符,分明庄中除二凶僧外还有足智多谋的巨贼到来,否则不会以守为攻。便命土人准备,明日夜里去往前面洞中接粮。说完同往回路赶去。
虎行绝快,晃眼便是二三十里,虎女方说:“寇兄人倒忠厚,你那七弟却不老实,共总一会工夫,他们便跑得没有影子,分明是看出你对我那样神气,生了疑心,故意避开。阿黄也真气人。都是你不好,我们好在心里,为什么露在外面,真想打你两拳才消恨呢。”公亮看出虎女已不似平日相对情景,爱极忘形,忍不住把手一紧,将头凑往肩上,红着一张脸,吞吞吐吐低声问道:“四妹,我真爱你。我二人情投意合,求你嫁我为妻肯答应么?”虎女只顾催虎前驰,一言不答。公亮看出她少女娇羞,并无怒意,心更拿稳,欢喜到了极点,二次又央告道:“四妹天真磊落,女中英侠,从无儿女之态,我急得心都要跳出来,怎不答应一声?”虎女觉着公亮前胸紧贴背上,果在心跳,想起好笑,故意问道:“你方才想和我同回安乐洞一谈,就是这些话么?”公亮忙答:“正是,但我还未说完。我早就爱极了你,但恐配你不上,无此福气。你人又刚直,一个看我不上,定必生疏,因此不敢。今日实忍不住,大胆说出。我已看出四妹不会生气,你不开口答应终不放心,四妹还是答应我么?”虎女笑道:“你哄谁呢?既然爱我,为何第一次见面时,我因山中无聊,难得遇得你这样文武全才、谈得投机的人,想要多谈一会儿,并无别意,出生以来也从未想到婚嫁二字,你一双眼睛老在我的身上。不知何故,忽然装睡,连人都不敢看,说什么也非走不可,当时气得我几乎要哭,至今想起还在恨你,分明彼时当我一个野人,心中轻视。如非你在森林中苦守那许多天,这辈子也休想理你。你们男子真不知是什么心思,为何这样前后不同,你说出个道理,我便答应,否则休想。”公亮便把慕名已久,见面之后越发惊为天神,敬爱到了极点,只为对方女中英侠,性情高洁,人太天真大方,惟恐言行不检,情不自禁,使对方怀疑自己的人品,因而鄙薄,从此无法亲近。虽然设词求去,对方答应之后心中难舍,好生悔恨,回去梦魂颠倒,这才往求铁汉相助,彼此解除误会,双方情感也越来越深。再经过这次患难,越发看成性命一样,决无丝毫看轻之意,请勿多疑。虎女笑说:“我要不是暗中考验,肯容你和我这样亲密吗?”公亮看出心上人已有允意。
正在聚精会神想听下文,忽听隔山洪钟也似传来一声兽吼,方想上次森林中听过。
虎女惊道:“红-怒吼必有原因,我们快走。”公亮听出虎女似知那日安乐洞前所遇怪兽来历,正要询问,虎已如飞往前驰去。公亮见它一路蹿山跳涧绕山而驰,并未走向回路,想起那日在安乐洞被怪兽抓住经过,虎必能通兽语,走得这急,也许贼党人多,尚在动手,正告虎女留意,说新来贼党颇有能者,既敢出来窥探,必非寻常,四妹还要早做准备。一面又问怪兽来历。虎女笑说:“你真讨厌,对面山风正大,偏要逼我开口,吹上一嘴沙土多难受呢。红-来历我也是新近才得知道,暂时还不能对你说。但知这东西力大无穷,爪利如钩,再多几个贼党也不会被他逃脱,用不着我们出手,贼党不死必受重伤,我因要见红-,托它带两句话回去,要你这样大惊小怪作什?”说时公亮见虎女坐在前面,手朝虎颈连拍,催其快走,虎也连声低啸,走得更急。方要再问,前面便是前夜寇公遐所走逃路。虎由一条溪涧越过,脚步便慢了下来。虎女气道:“这东西真个可恨,只知奉命行事,毫无通融,稍微等我一等它都不肯。”
话未说完,虎已蹿进一片疏林之内。入林不远,便见林中空地上倒着两具无头死尸,树上地上散钉着好些暗器。虎女纵身下地,拾起两枝一看,那暗器共有四种,内中一种形如半条毛虫,附在一根三寸来长的短箭上面,笑问:“这是什么东西?从未见过。”
公亮仔细看完,惊道:“这是大行山萧家门里特有的暗器蒺藜手箭,上有倒须毒刺,被他打中,除却当时把那块肉割去,或将伤处斩断,万无生理。二贼人头虽然不见,看这死尸年纪不大,不是女贼婆萧五姑的嫡传弟子,便有她独养贼孙在内。这女贼年轻时最是淫荡,专吃绿林中人,手狠心黑。大哥十五年前曾在河南嵩山路上与之相遇,业已将其打倒,快要杀她,被一老友止住,说女贼虽然凶恶,但她极少在外打抢。以前仗着美貌风骚,勾引绿林中的淫贼,等到日久生厌,所抢钱财巧取豪夺也全骗到手内,对方如肯认命或者无事,只要看出她不怀好意,稍微反目,必遭毒手。否则便成附骨之疽,万事挟制,对方再如迷恋她的美色,更是鞠躬尽瘁,死而后已。无论抢来多少,都要双手奉上,由她挥霍,性又豪侈骄狂,都是淫贼前往就她,从不亲身去寻男的。所居太行山中贼巢,楼台亭阁有一二百座,富丽胜于王侯。老来虽不再以色迷人,比前还要强暴,相识党羽又多,无论哪路贼党每年均要前往进贡,稍微侮犯便有杀身之祸。本领既高,暗器更是凶毒。所生两个无父之子业已先后病死山中,只有几个男女贼徒和一个比性命看得还重的贼孙。常说这些江湖上的盗贼专以抢劫为生,所得均是他人之物,取来归她享受也不为过。对于淫贼更是不肯放松,只要被她知道,立即派人寻去,先请到她山中款待住上些日,由那几个长得美貌的男女徒子徒孙勾引成好,从此来贼便受她挟制,永无脱身之日。虽是一个女淫贼,但她所杀十九都是淫贼巨盗,向不欺软怕硬。越是名望高、本领大的她越不肯容让。正好留她以毒攻毒,何必杀死,反使群贼称心、一面便要女贼立誓永不再伤好人,便放她回去。
“这女贼倒颇有骨气,当时答应,可是回到山中立即洗手关门,非但未再在江湖上走动,连平日往来的贼党一齐断绝,也不再向人讨那常例岁贡,专在山中苦练,专授门人本领。彼时她那贼孙年才九岁,从三四岁便下苦功,小小年纪跟她出道,大哥擒她时便藏在旁边树林之内。女贼婆今年少说也有七十多岁,前听人言,她把大哥恨如切骨,表面虽未露过口风,看她洗手以后那样苦练,早晚还来报仇。大哥自然没有放在心上,因其闭门不出,一晃十多年,仗着家财豪富,山中良田千顷,花木连云,洗手之后连手下男女徒党均无一人在外走动,也就不去管她。方才我们崖上遥望,曾见二贼贴着崖壁朝东驰去。初意贼党真个胆大,刚吃大亏,同党好些伤亡,还敢大白日里派两个贼党窥探我们虚实。所走的路又与尹七兄去向相近,决非寻常人物。今见女贼婆的毒药暗器,才知他的来历。我料她师徒怀恨多年,必是听说我弟兄隐居本山,恰巧贼党前往寻她,意欲就便来此报仇。但盼女贼婆也同来此,日内往攻贼巢,全数除去,否则还要惹出别的事来。
“女贼婆有名凶人,死贼如有她贼孙在内,人头又被人拿走,再照昨夜我们所为,送往贼巢警告,或是挂在两山交界示众,老贼婆只此一孙,爱之如命,定必怒发如狂,弄巧今夜便要赶往东山生事。休看女贼年老,听大哥说,昔年和她对敌,曾费好些手脚方始打倒,为这二十年来所遇有数强敌之一。她知大哥本领剑术不是好惹,又经过十多年的苦练,既敢来此寻仇,必有杀手。听说她那几个女徒弟无一不是本领高强;男徒稍差,也多不弱。这次多半全数赶来,今早不曾看见新来贼党有老年妇女在内。也许男贼徒先到,自恃本领,去往东山窥探,为红-所杀,送了性命,老贼婆还在途中未到。就是她的徒弟被杀,也必不肯甘休。这许多暗器是精钢打造,凶毒无比,连那两口刀也都锋利非常,可同拾起,急速起身,告知大哥他们,好做准备。虽然我们不怕,又有尹七兄这样好帮手,决无败理。女贼婆天性凶残,杀人如草,双方仇恨又深,特意拼命而来,早点防备,免得村外守望的人不知厉害,突然相遇,被她杀害。可惜红-不曾寻见,否则,有此猛兽相助守望,要少好些顾虑。”虎女笑道:“它连我的话都不听,如不奉命决不伤人,就是遇上它它也不肯,杀此二贼必有原因,我们走吧,”说时,二人已将地上兵刃暗器拾起,同上虎背。
公亮途中笑说:“那两具贼尸,一个似被红-拗断头颈,一个前胸被爪撕裂,头颈伤口却似用刀切断,极像有人同来,可是他的主人么?”虎女答说:“他主人已三十年不曾亲手杀生,怎会同来?这东西比虎妈还要灵巧,手脚和人差不多,又会用兵器,多半将人抓死,再用贼刀把人头切下送往贼巢。三哥不必多问,过不多日便知道了。”公亮笑说:“寇兄、七弟跑得没有影子,此时想已到家。这两只老虎一向和你形影不离,今日怎会离开这远,连吼声都未听见。方才忘了叫虎妈喊它一声。”虎女不好意思说二虎多半奉命行事,日前有人嘱咐,特意将寇、秦二人引了避开,故意嗔道:“你这人真个不好,明明愿意他们走远一点,好和我亲热,说些讨厌的话,乃今又是这样说法,我真不想理你呢!”公亮慌道:“我是想起贼党厉害,不知冠兄、七弟是否与贼相遇,随便一说,四妹不要认真。”虎女见他口中赔话,一面偎在身后不住温存,自己不知怎的起了一种微妙的感觉,想要拒绝心又不忍。念头一转,回眸笑道:“你看你这人,得不到一点颜色,老贴在我的身后又热又痒,多么讨厌,像以前那样安安静静随意说笑有多好呢?”公亮见她眉妩春生,似嗔似喜,平日英威已为柔情蜜意所掩,看去越显娇艳,不由爱极,更加抱紧不放,二次把脸凑上前去,虎女装避不及,被他亲了一亲,觉着虎走越慢,气道,“你和虎妈分明暗中勾结,有心欺我。坐在你的前面痒酥酥的难过,我不这样坐了。”公亮央告道:“这里离香粟村只二三十里,转眼就到,我听不出虎妈的吼声,如何勾结?像你这样巾帼英雄谁敢欺你?我实爱你不过,又知四妹心中业已答应与我偕老。我二人心志相同,以后成了夫妇,更可同心合力,帮助这两山土人同登乐土。
然后一同出外周游名山大川,专管人间不平之事。就是我夫妻人少力薄,救得一人是一人,到底也是好的。此时离家不远,好妹妹容我亲热一会儿更感谢了。”虎女日前常听公亮说起各地通都大邑、名山胜景文物风景之美,早就心动,约好除暴安良之后同往山外游玩,以开眼界,并可随时合力救济贫苦。闻言勾起前念,又见公亮对她热爱光景,也颇感动。想起前日森林中所闻之言,虽然心许,表面上仍不露出,随口笑道:“你真不怕羞,老是夫妻夫妻的,我答应嫁你了么?”公亮看准虎女心情,越发宽心大胆,一面抱紧,口中说道:“四妹天人,我也知道配你不上。但我自从一见,便梦魂颠倒,如不得你为妻更无生趣。每想和你明言心事,恐你看我不上。难得今日天假之缘,我又忍无可忍说将出来,知你天真刚直,一言不合,此生便人苦境,连以前的友情都恐难于保持,急得心里乱跳。后来看出四妹对我深情,真个感激万分,此时已无异登仙,几疑身在梦中,生平从未有此快乐。四妹如其真个不愿,早已翻脸,怎会不允?不过还想亲口答应我一声,就更放心了。”

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